Въпреки че поставиха основите през 2022 г., Springboks се бореха да се представят последователно и сега трябва да насочат вниманието си към постигането на добри резултати през 2023 г. С повече усилия „Blitzbok“ може да се превърне в по-силна величина, докато женското ръгби постигна важни успехи през 2022 г.

Южноафриканският ръгби колектив постигна смесени резултати през 2022 г.

Имаше шампионски успехи за Stormers в първото издание на United Rugby Championship (URC) и за Blitzboks на Игрите на Британската общност, проведени в Бирмингам. Старшите национални отбори не успяха да спечелят отличия на големи турнири и се смъкнаха надолу в световната ранглиста.

Въпреки това жените на Спрингбок направиха огромен скок напред, когато участваха на първата си Световна купа от 2014 г. насам. Спрингбокс получиха някои отговори по отношение на дълбочината си в навечерието на Световната купа през 2023 г. във Франция.

2022 г. беше монументална за франчайзите, когато два отбора оспорваха първия финал на URC, а три – “ Bulls“, „Stormers“ и „Sharks“ – се класираха за Champions Cup, водещото клубно състезание в света.

Франчайзите са изправени пред борба за оцеляване в Европа

Справедливо е да се каже, че южноафриканците надминаха очакванията в Европа и всичко, което им остава, е да се присъединят към разширен турнир на шестте нации – вероятно през 2024 г. – за да завършат миграцията към северното полукълбо.

DM168 разбира, че преговорите са в напреднал стадий и че напускащият изпълнителен директор Юри Ру е бил нает като консултант от Южноафриканския ръгби съюз (Saru), за да финализира сделка за частен капитал със CVC Capital Partners, които притежават дялове в Six Nations, URC и английската Премиършип. Партньорството може да има огромни търговски ползи за Saru и да издигне ръгбито в страната на следващо ниво. Сключването на тази сделка ще бъде един от най-големите приоритети на Saru през 2023 г.

Южноафриканските франчайзи се справиха добре с квалификациите за Champions Cup, а в случая с Bulls и Sharks направиха обещаващи стартове на съответните кампании. Дали тези три отбора разполагат с ресурсите да спечелят „Купата на шампионите“, е друга тема.

Тези отбори ще трябва да се състезават в два големи турнира за първи път в историята си и може да се окажат още по-натоварени, когато техните Спрингбокс почиват или се оттеглят за лагерите за подготовка за Световната купа през следващите няколко месеца.

Най-малкото, „Bulls“, „Sharks“ и „Stormers“ трябва да гарантират, че ще продължат да се справят в URC и че ще запазят статуса си на участници в Купата на шампионите за сезон 2023/24 г. По-нататък предизвикателствата, свързани с контрола на играчите, които са уникални за ръгбито на Южна Африка, могат да бъдат смекчени, ако Бокс се присъединят към Шестте нации или ако Rugby Championship бъде преместен в подобен международен прозорец (февруари и март). Засега елитните играчи на Южна Африка ще продължат да се състезават целогодишно.

Бокс завършиха 2022 г. на четвърто място в световната ранглиста по ръгби, след Ирландия, Франция и Нова Зеландия.

Те обаче са в по-силна позиция от повечето, тъй като показаха голяма група играчи – 48 в 13 теста – с перспективата за Световното първенство през 2023 г.

Сега, след като основите са положени, Бокс трябва да пренасочат фокуса си към резултатите. Въпреки че постигнаха първата си победа в Австралия от 2013 г. насам и първата си победа срещу Англия на „Туикънъм“ от 2014 г. насам, през 2022 г. те се бориха за последователно представяне и провалиха редица златни възможности.

Ако бяха последвали разгрома на All Blacks с 26:10 в Мбомбела с още една победа срещу Нова Зеландия в Йоханесбург, щяха да спечелят Freedom Cup за първи път от 2009 г. насам и щяха да спечелят Rugby Championship. А ако бяха надделели срещу Уелс във втория тест от серията, проведен през юли, щяха да завършат сезона с поне 10 победи от 13 мача – вместо с посредствения резултат от 8 от 13.

Някои предположиха, че Бокс ще прелеят под радара през 2023 г. и че целият натиск е върху Ирландия и Франция да оправдаят високите очаквания. Това е вярно донякъде, като се има предвид, че Бокс са на четвърто място в света.

Но независимо от класирането, Бокс ще пътуват до Франция следващия септември като световни шампиони. Ако отпаднат след четвъртфиналите – което е възможно, като се има предвид, че могат да се изправят срещу Франция или Нова Зеландия – кампанията ще бъде отбелязана като провал.

Те трябва да наберат инерция в ранните етапи на тестовия сезон през 2023 г. – точно както направиха в навечерието на турнира в Япония през 2019 г. През 2022 г. беше постигнат напредък в различни сектори, но през 2023 г. резултатите трябва да са приоритет.

Една малка стъпка за женското ръгби

Директорът на ръгбито Раси Еразмус съживи програмата за женско ръгби в началото на 2021 г. и назначи бившата ирландска националка Лин Кантуел за мениджър по високите постижения при жените.

От самото начало те очертаха предизвикателството да се подобрят начините на игра, както и целта да се включат повече играчи в международни състезания. Те поставиха нещата в перспектива, когато заявиха, че отборът ще бъде в състояние да се състезава с най-добрите нации на Световното първенство през 2025 г.

Въпреки това вече има признаци на напредък. Жените от Бокс победиха Испания и Япония в навечерието на Световната купа през 2021 г. в Нова Зеландия, която беше проведена през 2022 г. поради пандемията. Въпреки че не успяха да спечелят нито един от мачовете си в групата срещу Франция, Фиджи и Англия, голяма група играчи за първи път бяха изложени на такова ниво на конкуренция.

Това не означава, че сегашната система е съвършена. Редица елитни играчи се състезаваха в Световната купа по Ръгби 7, организирана през септември, преди да се присъединят към петнайсеторката преди световното първенство в Нова Зеландия. Малко след Световната купа по Ръгби 7 старши треньорът Пол Делпорт подаде оставка и постави под въпрос дали SA Rugby инвестира изцяло в женското Ръгби 7. През изминалата седмица пътищата на треньора на петдесеторките Стенли Раубенхаймер и SA Rugby се разделиха.

Програмата за жени постигна някои важни успехи през последните две години и е жизненоважно двата кода да продължат да се развиват и през 2023 г.

Започва нова ера

Blitzboks спечелиха първите четири турнира от Световните серии по ръгби 7 през сезон 2021-22 г. и удължиха победната си серия до 36 мача. Те достигнаха своя връх на Игрите на Британската общност, но след това отпаднаха от надпреварата за титлата в Сериите по Ръгби 7. На Световната купа в Кейптаун дългогодишният треньор Нийл Пауъл гледаше с мъка как домакините бяха отстранени от Ирландия на четвъртфиналите.

След като Пауъл се премести в „Sharks“, Сандиле Нгкобо пое ръководството на старши треньора преди сезон 2022-23 г. Блицбокс започнаха бавно в Хонконг, преди да спечелят златото в Дубай. Те бяха победени на полуфинала на турнира в Кейптаун от крайните победители Самоа.

Блицбокс могат да изпреварят Самоа на върха в класирането, ако спечелят следващия етап от серията в Хамилтън от 21 до 22 януари. Редица талантливи младежи – като Рикардо Дуарти – направиха крачка напред от Ръгби 7 академията и има всички основания да се смята, че южноафриканците отново ще бъдат фактор.