Exeter бе жертва на собствения си успех предвид намаления таван на заплатите и изгодни оферти в чужбина

Както отбеляза техният старши треньор Али Хепър, Exeter Chiefs са били обект на големи поражения на стадион StoneX преди. „Били сме тук срещу Saracens в миналото, загубихме тежко, но също така научихме уроците и се върнахме по-силни“, каза той, разбираемо, че е активен след разрухата с 35-3, където Exeter се бореше да играе срещу вятъра, а след това не можа да разбие защитата на Saracens с него в гърба си.

Тази настояща версия на Exeter се чувства далеч от отбора, който спечели вътрешен и европейски дубъл в сърцето на пандемията. Хепър призна, че „ние сме там, където сме – отбор от средата на таблицата“, преди да хвърли ръкавицата за остатъка от сезона на отбора и да признае с възхитителна честност, че Exeter се опитва да се регенерира.

„Това, което ще определи или развали сезона ни, няма да е това, което направихме тук, а това, което ще направим през следващите четири или пет мача“, продължи Хепър.

„Ясно е, че сме на път да се възстановим. Загубихме играчи, защото не успяхме да ги задържим в рамките на тавана на заплатите. Трябва да рестартираме и да се възстановим. Намираме се под нивото, на което бяхме, но сме на път да се върнем на тази позиция. Това няма да стане за една нощ, но е вълнуващо.“

Макар че таблицата в Премиършип е плътна и след 11 кръга Exeter се намират само на пет точки от местата за плейофите, комбинацията от цитатите на Хепър и резултатите на Exeter са достатъчни, за да подскажат, че мястото в плейофите през този сезон може да се окаже непосилно за тях, както беше и през миналия сезон, когато Exeter завърши кампанията на седмо място.

Силно засегнати от тавана на заплатите

Въпросът за тавана на заплатите е уместен. Сам Симъндс и Люк Коуън-Дики напускат в края на този сезон, като и двамата отиват в Монпелие, а Джак Науел (според коментарите на Роб Бакстър тази седмица) изглежда ще ги последва през вратата. Триото беше най-големият домашен успех на Exeter и тяхното последващо напускане ще бъде болезнено, както и потенциалното напускане на още двама местни продукти – Джо Симъндс и Дейв Юърс, както и на ключов играч – Янес Кирстен, който е свързван със завръщане в Южна Африка.

При повторното разглеждане на съставите от 23 играчи, които през 2020 г. опитаха успеха във финалите на Gallagher Premiership и Купата на шампионите, броят на оставащите играчи в Exeter естествено продължава да намалява.

Том О’Флахърти, Джони Хил, Сам Скинър, Томас Франсис, Сам Идалго-Клайн и Гарет Стивънсън („оттеглил се“) вече си тръгнаха – без да забравяме приноса в тези кампании на Ник Уайт, Мат Квешич (и двамата напуснали преди финалите), Дон Арманд („оттеглил се“) и Алекс Кътбърт – а Сам Симъндс, Коуън-Дики и Науел ще ги последват.

Впечатляващият брой удължавания на договорите, осигурени от клуба през лятото на 2020 г., започва да изтича, въпреки че се знае, че Exeter е осигурил редица нови сделки поверително, без да ги обявява публично. Стюарт Хог например не е с изтекъл договор това лято.

Не само кадрите са важен фактор. Промяната в правилата от 2021 г. относно отпаданията goal-line dropouts доведе до значителен спад в броя на отбелязаните есета – от 4,3 средно на мач на 3,4 – въпреки че, както отбеляза Бакстър през април, срещу Exeter имаше само няколко dropouts, след като не успяха да отбележат от близко разстояние. Това беше по-скоро психически недостатък, като в съзнанието им се промъкнаха непрекъснатите разговори, че Exeter ще се затруднят, ако не могат да създават многобройни петметрови скрумове и маули.

Ефективността в противниковите 22 м се превърна в отличителна черта на Exeter в техния разцвет, особено от 10 м. Въпреки че липсата на такава срещу Saracens не беше толкова притеснителна, като се има предвид, че Exeter почти не влезе в 22-та метра на Saracens. Преди да се притеснявате за реализирането на шансовете, трябва да сте в позиция да ги създадете, поради което цифрите от миналата събота – 33% територия, 19 допуснати обръщания, 6 загубени рестарта и 16 допуснати наказателни удара (срещу 5 на Сарацинс) – са по-притеснителни.

Ако сравним Exeter през последните четири сезона, през 2022-23 г. те са с ниски средни стойности на отбелязаните есета, спечелените обръщания и собствените лайн-аути и с високи стойности на пропуснатите наказателни удари. Ниски са и показателите за изнасяне на топката (незначително) и направените борби, докато има два положителни показателя – удари от ръка и откраднати ллайнаути.

Но стига толкова негативизъм. Хепър е прав в това, че въпреки че преустройството може да бъде изпитание по отношение на резултатите, перспективата да се достигне отново върха с нова селекция от играчи е нещо, което трябва да се очаква. Фул-бекът Джош Ходж (22 г.), халфът Сам Маундер (22 г.) и бекграундът Сантяго Грондона (24 г.), Христос Чиунза (20 г.) и Грег Фисилау (19 г.) бяха в стартовия състав срещу Saracens. Големи надежди се възлагат на Дафид Дженкинс, също на 20 г., който през есента получи шапка от Уелс.

В краткосрочен план Exeter ще бъде подкрепен и от участието на Хогг, Сам Симъндс, Коуън-Дики, Юърс и Йън Уитън. До средата на март, след предстоящите мачове от Премиършип срещу Нортхемптън в събота, последвани от Глостър, Сейл и Харлекинс, те ще разберат дали сезонът им ще завърши с преследване на челната четворка или с неизвестност в долната част на таблицата.

Но интригуващо е дългосрочното бъдеще, потенциалното развитие на млади нападатели в играчи от световна класа и перспективата Exeter да претърсят Devon (и Cornwall) за следващата вълна от Симъндс и Науелс и Коуън-Дики – между другото, Франки Науел, 20-годишният по-малък брат на Джак, вече игра за Exeter този сезон.

Жертва на собствения си успех, предвид намаления таван на заплатите и изгодните предложения за играчите им да преминат другаде, в случаите, когато някои от тях искат да се сдобият с пари в края на кариерата си, Exeter са принудени да натиснат бутона за нулиране. Интересно е дали след пет години те отново ще бъдат претенденти за титлата, или все още ще търсят своя път към върха.