62-годишният бивш старши треньор на Англия говори за прибързаното привличане на нови играчи, недостатъчното използване на играчите и бъдещето си

„Там се чувствам най-спокоен, приятелю“, казва спокойният Еди Джоунс за Япония, където се намира, като обяснява доброто си настроение въпреки разочарованието от загубата на поста старши треньор на Англия миналия месец. „Не съм под постоянен контрол и не ме забелязват много, така че мога да се занимавам с моите дела съвсем спокойно.“

Интервюирал съм Джоунс повече от 40 пъти, главно докато работех с него по автобиографията му, и има ясен контраст между днешния ден и онези болезнени моменти, когато той е бил под голям стрес. Това означава, че Джоунс вече може да размишлява върху трите основни грешки, които смята, че е допуснал по време на седемгодишния си мандат в Англия. Най-вредната от тях е, че не винаги е избирал правилните асистенти, докато извън терена признава, че е било грешка да каже миналата година, че системата на държавните училища е в основата на проблемите на ръководството на Англия.

Джоунс настоява, че „няма никакви упреци към никого в RFU. Те взеха решение. Така да бъде.“ Изглежда особено весел, докато предлага закачливи намеци за това къде ще бъде треньор след това, признава, че все още би искал да спечели Световната купа, разказва как ходенето на църква му носи спокойствие и подчертава, че навършването на 63 години този месец няма да ограничи треньорските му амбиции.

Той изглежда различен от раздразнителния и уморен треньор, на когото често приличаше през последните няколко години. „Никога не съм се чувствал така, когато се занимавах с тази работа“, казва той. „Но после поглеждаш назад и си мислиш: „Да, имаше моменти, когато не правеше нищо друго, освен да мислиш за работата“. Това е една от причините да го правим, защото я обичаме. Но аз се чувствам готов да започна отново.“

Този ентусиазъм се дължи на факта, че, както казва Джоунс, „имам няколко добри възможности. Стигам до етапа на разговори за договори, така че ще взема решение през следващите няколко седмици.“

Вълнуват ли го и двете възможности? „100%, приятелю“, казва той с огромна усмивка, докато аз търся подсказки. „Те имат много различни аспекти и решението ще бъде взето въз основа на това къде смятам, че мога да дам най-голям принос през следващите четири или пет години.“

Дали едната оферта е от страна с победен рекорд, а другата – от развиваща се ръгби държава? „Едното е едното, а другото е другото, приятелю“, казва той и се наслаждава на играта.

Джоунс е треньор на родната си Австралия от 2001 до 2005 г., като им помага да достигнат до финала на Световната купа през 2003 г. Чудя се дали не би обмислил да работи с Дейв Рени, настоящия старши треньор на “ Wallabies“ . „Аз не съм помощник-треньор, приятелю. Не се интересувам от подобна работа.“

Въпреки че обича да бъде старши треньор, 10 седмици преди Световното първенство през 2007 г. Южна Африка все пак го наема като консултант. Много от играчите на Спрингбок са казвали, че пристигането на Джоунс е било от решаващо значение за това те да станат световни шампиони през тази година. Идеята, че Раси Еразмус, злободневният директор по ръгби на Южна Африка, сега може да предложи на Джоунс роля, е изненадваща. Еразмус и Джоунс, които замислят падението на Англия на Световното първенство, биха били една от спортните истории на годината. „Бих станал специалист по TikTok, приятелю“, казва смеещият се Джоунс.

Що се отнася до развиващите се страни, Грузия би била интригуваща. Но Джоунс винаги ми е казвал, че треньорството в САЩ го привлича силно. „100%. Това би бил един от най-добрите проекти, но имам впечатлението, че Световното ръгби започва да разглежда дали инвестициите в тази страна са ги направили готови. Като се има предвид, че САЩ не успяха да се класират на Световното първенство, нещата са в застой“.

Рекордът му за Световната купа е изключително впечатляващ, след като през 2015 г. превърна Япония в историята на турнира, затова дали все още мечтае да я спечели? „Да, очевидно бих искал да вдигна трофея. Но аз наистина се наслаждавам на процеса на изграждане на отбор и на това да играя добро ръгби.“

Джоунс постигна най-добрия рекорд от всички треньори на Англия в историята на ръгбито – спечели 59 от 81 теста, като средният му резултат от 73% надминава дори 71% на сър Клайв Удуърд. Англия спечели три турнира на Шестте нации, един Голям шлем и достигна до финала на Световната купа през 2019 г. Това са реални постижения – за разлика от миналата година, когато разединеният му отбор спечели само пет от 12 теста и на „Туикънъм“ се спусна мрак.

Той предполага, че желанието за отстраняването му е започнало още по време на Шестте нации през 2020 г. „Някои хора ме смятат за глупак – но аз чувах барабаните да бият доста силно“.

Миналата есен Англия спечели един от четирите теста. Възможно е обаче той все още да е начело, ако Маркъс Смит беше заковал пропуснатата конверсия, която щеше да помогне за трансформирането на равенството 25:25 с Нова Зеландия в незабравима победа. Той се усмихва. „Както казва жена ми: „В нашата къща не се занимаваме с „ако“.“

Джоунс настоява, че е „тренирал добре“, дори когато резултатите на Англия са се понижили. „Да, особено през последните 18 месеца. Част от мен си казва: „Боже мой! Някои от нещата, които изиграхме през ноември, бяха много добри. Мислех, че бяхме фантастични срещу Япония, а след това Нова Зеландия изигра добро ръгби и ние се държахме, а ръгбито, което изиграхме в края на мача [постигането на равенство след 25:6 10 минути преди края], те кара да седиш на ръба на седалката.“

Въпреки това след мача той заяви, че е наставлявал слабо. „Винаги съм на мнение, че когато загубим, поемаме отговорност. А когато спечелим, отдайте заслуженото на играчите, особено в Англия, където медиите са толкова силни. Искаш да защитиш играчите, доколкото можеш.“

В последния си мач „бяхме надвити от Южна Африка. Физическата сила в ръгбито се е повишила и затова трябва да риташ добре, а уменията ти за борба при пробив трябва да са фантастични. Така че играта се променя много и отборът, който се развие най-бързо от сега до Световното първенство, ще го спечели. В главата си имам картина как да го направя.“

Какво би могъл да направи по различен начин с Англия? „Не съжалявам за нищо, но имаше няколко грешки, няколко решения, които вероятно взех прибързано.“ Джоунс изтъква, че тъй като ръгбито е станало „много по-сложно“, ролята на неговите асистенти е “ изключително важна, защото те извършват по-голямата част от треньорската работа“. Можеше ли да направи повече, за да създаде синхрон, който липсваше между него и някои от помощник-треньорите му? „Мисля, че винаги става въпрос за подбор на хора, приятелю.“

При Джоунс имаше постоянна смяна на щаба, но той се фокусира върху най-успешното си назначение. „Стив Бортуик беше там [от 2016 г.] до 2020 г. След това той поиска да направи собствена кариера. Една от моите задачи беше да накарам Англия да спечели отново, което и направих, а също така да подготвя следващия старши треньор. Така че гледам назад със задоволство, защото Стив ще свърши адски добра работа. Той е изключителен.“

Какво друго би могъл да направи Джоунс по-добре? „През 2020 г. спечелихме двата възможни трофея [Шестте нации и Купата на есенните нации], но бяхме широко критикувани заради стила на игра. Беше необходимо приспособяване към по-добър стил и вероятно не успях да направя правилната еволюция. Имаше и редица други неща, които се случваха [включително Ковид и отпадането на Сарацинс заради нарушаване на тавана на заплатите], но не можеш да имаш оправдания.“

Когато работихме заедно, Джоунс често говореше за борбата си да развие лидерски умения сред играчите. Той винеше за това привилегирования живот на играчите, обучавани в държавно училище, и изрази тези свои възгледи открито в интервю миналата година. „Това беше една от моите грешки, приятелю“, казва той, спомняйки си за враждебната реакция на RFU и публиката на “ Туикънъм“. „Щом тази група се окаже в офанзива, си в беда. Но разнообразието е толкова важно и спортът не е защитен от това.“

Джоунс винаги е обичал играчи от предполагаемата „грешна страна на пътя“, отчасти защото е бил аутсайдер още от времето, когато е бил малко, но устато дете от смесен японски и бял австралийски произход. Но той е окуражен от благодарствените послания, изпратени му от „поне 50 играчи“, които е избрал за Англия. „Това беше едно от най-хубавите неща, защото сега няма нужда да казват нищо, защото няма да развиеш кариерата им. Изпитвам най-голямо възхищение към английските играчи. Работят здраво, дават ти всичко от себе си и наистина ми беше приятно да ги тренирам. Това винаги е най-тъжната част. Не си техен приятел, но изпитваш огромно уважение и желание да правите нещата по-добре заедно. Загубата на това вероятно е най-трудното нещо в работата.“

Той се е чудил дали не е бил прекалено мек към играчите. „Съществува мнението, че съм луд. Но аз не съм бил такъв от много време насам. Не знам дали в Англия не съм бил прекалено мек. Получих ли достатъчно от играчите? Вероятно не, в крайна сметка, и затова те уволняват, приятелю.“

Джоунс звучи гордо, когато разказва за престоя си в Англия: „Осемнадесет поредни победи, което все още е световен рекорд за страна от първо ниво. Бяхме единственият отбор, който спечели серия в Австралия, и то не веднъж, а два пъти. Стигнахме до финала на Световната купа и аз виждам Англия да играе по този начин – със сила, бързина, много физика, но и с финес. Това беше приятно, но така и не успяхме да възстановим правилния баланс.“

По време на принудителната си почивка Джоунс обича да гледа Световното първенство по футбол. „Беше фантастично и много ми хареса това, което направиха Мароко и Хърватия. Две малки популации [които достигнаха до полуфиналите], които играят по своя собствена мелодия. А красотата на този финал беше невероятна.“

Световната купа по ръгби за мъже започва през септември и Джоунс вярва, че „шест отбора могат да я спечелят. Австралия победи Южна Африка, направи равенство с Нова Зеландия и загуби [навън] от Франция с една точка. Така че те са един от шестте заедно с Англия. Нова Зеландия и Южна Африка са на трето и четвърто място. Ирландия и Франция са популярните отбори [класирани на 1 и 2 място]. Те може да са малко по-напред, но след девет месеца може и да не са, а това е единственото, което има значение. На повечето други световни първенства Нова Зеландия е била далеч напред с група отбори, които са се борили да играят с тях. Обикновено това е Южна Африка, която е печелила Световната купа три пъти. Сега това се е променило.“

Франция е домакин и настоящ шампион на Шестте нации. „Те имат проект за 2023 г.“, признава Джоунс. „Ако погледнете историята на френския спорт, те са успели да направят това за Световните първенства, когато цялата страна застава зад кампанията. В момента това работи, но какво ще стане по-късно тази година? Никой не знае.“

Разговарял ли е Джоунс с Бортуик? „Съвсем накратко, когато приключих. Пожелах му всичко най-добро и ако има нужда от нещо, аз съм насреща, за да му помогна. Връщам се във Великобритания за известен период този месец и ако той има нужда от помощ, ще му бъда на разположение с всички сили.“

Джоунс ще напусне Англия много преди началото на „Ashes“ това лято. Той е запален фен на крикета, но поклаща глава, когато го питат дали е проследил последното постижение на тестовия отбор на Англия под ръководството на Брендън Маккълъм и Бен Стоукс при победата с 3:0 в Пакистан. „Те все още не са играли в Австралия, приятелю. Нека да видим как ще се справят в „Ashes“. Англия се справя добре, но най-трудното нещо е да задържи това.“

След като получава инсулт в Япония през 2013 г., Джоунс намира утеха в ходенето на църква. Той се е върнал в същата църква. „Не съм особено християнски настроен, но е забавно как те привлича това. Чувствах, че е важно да прекараме Коледа и Нова година там, защото усещаш спокойствието на мястото. Това ти позволява да мислиш много спокойно.“

Осъзнава ли, че времето му изтича? „Ами, онази вечер вечерях с хора от Goldman Sachs и там бяха председателите на някои огромни компании в Япония. Всички те бяха на около 70 години. Те са толкова наблюдателни, че говорят за всичко – от политиката до Ковид в Китай, от икономиката на Япония до спорта. Няма причина, ако се грижите за себе си, да не се справяте добре в някое начинание на тази възраст. Така че няма причина треньорството за мен да не бъде поне още един цикъл от Световната купа.“

Има време за последен размисъл за Англия и за решението му да продължи след Световното първенство през 2019 г. „Знаех, че ще бъде предизвикателство, защото трябваше да изградим отбора наново и като първия чуждестранен треньор на Англия ще получаваш повече критики. Но наистина се радвам, че се опитах да го направя. Надявам се, че съм оставил Англия на по-добро място, отколкото когато я поех. Иска ми се да мисля, че който и отбор да поема, следващия път ще направя същото.“