Ако това е началото на края – а то наистина изглежда така, – то тогава се появи съвсем случайно, като допълнение към статия във френски вестник.

За Midi Olympique, за което става дума, голямата новина не е, че сегашният старши треньор на Шотландия Грегор Таунсенд кандидатства за треньор на атаката на Франция след Световната купа по ръгби. Решението бе на Пиер Миньони да се откаже от тази длъжност и да остане в Тулон. Кандидатурата на Таунсенд е разгледана по-късно, заедно с тази на Гонсало Кесада, треньор на Stade Francais. Но това, което беше просто вълна във Франция, вероятно ще се превърне в разбиваща се вълна в Шотландия, където краят на една ера бързо наближава.

Това беше най-ясната индикация досега, че мандатът на Таунсенд ще приключи след Световното първенство. Нито един треньор не е бил начело на Шотландия по-дълго, откакто спортът се превърна в професионален, и нито един няма по-добър процент победи. Проблемът обаче е във времето. Никой не отрича, че човекът от Gala има право да предприеме стъпки, за да си осигури бъдеща работа, ако договорът му със SRU не бъде подновен след Световната купа, но да ухажваш съперническа нация толкова близо до турнира не е добър знак.

След осем месеца Шотландия ще се изправи пред грандиозен сблъсък с носителите на титлата Южна Африка в Марсилия в първия си мач от група Б. Той има потенциала да определи хода на кампанията и въпреки това изглежда, че треньорският екип на Шотландия се разпада. В петък се появиха слухове за ранно напускане на АБ Зондаг, а в понеделник напускането му беше потвърдено. Сбогом на човека, нает да подсили атаката на Шотландия на Световното първенство. По-голямо безпокойство, разбира се, предизвиква състоянието на Таунсенд. Трудно е да избягаме от впечатлението, че авторитетът на старши треньора ще бъде подкопан от разкритието, че той е „представил кандидатурата си“ пред френската федерация. Дали сега той придобива статут на куцаща патица? Иска ви се да мислите, че групата играчи има достатъчно уважение към боса, за да направи връзката му с Франция без значение, но миналата година имаше доказателства за пукнатини.

Неразрешеното нощно излизане в Единбург след победата над Италия хвърли облак над края на „Шестте нации“, а необяснимото решение да се изключи Фин Ръсел от първоначалния състав на есенните серии на нациите подсказа, че не всичко е наред между треньора и щаба. Контузията на Адам Хейстингс доведе до привличането на Ръсел и той прескочи Блеър Кингхорн в стартовия състав за мачовете с Нова Зеландия и Аржентина, но това беше избор, основан на обстоятелствата. Таунсенд отдели време да похвали Ръсел след двата мача, но въпреки това stand-off-ът със сигурност е от ключово значение за надеждите на отбора в групата за Световната купа, в която са не само защитаващите титлата си шампиони, но и отборът номер едно в света – Ирландия, както и Тонга и Румъния.

Не е сигурно дали Таунсенд го вижда по този начин, но няма как да не е бил впечатлен от Ръсел, особено срещу Аржентина, където той се представи изключително смело при победата с 52:29. Начинът на победата даваше надежда за 2023 г., но предполагаемата заигравка на треньора с Франция има опустошителен потенциал. Тя със сигурност ще хвърли облак върху обявяването на състава му за Шестте нации, което ще се състои следващата седмица и вероятно ще бъде доминирано от въпроси за неговото бъдеще.

Макар че Световната купа е основното събитие на годината, Таунсенд се постара да подчертае колко важни са тези Шест нации сами по себе си, а не като обикновена загрявка за есенния турнир във Франция. Нищо от това не е от полза за Шотландия и се чудите какво ли мислят за всичко това спонсорите на Таунсенд. Докато треньорът изглежда се е насочил към нови пасища, Марк Додсън продължава да изпълнява ролята си на изпълнителен директор на шотландското ръгби поне до юни 2025 г. Миналото лято управителният съвет на Шотландското ръгби взе единодушно решение да удължи с още 18 месеца договора на Додсън, който трябваше да изтече през декември 2023 г.

Додсън е на този пост от повече от 11 години и е свикнал да наема и уволнява. Вероятно той е хвърлил мрежата широко, но очевидните кандидати за заместник на Таунсенд са малко. Мнозина смятаха Майк Блеър за естествен наследник, но неговото управление в Единбург все още е в начален етап. Франко Смит постига големи успехи в Глазгоу Уориърс, но и той е в началото на проекта. По-вероятно е Додсън да се огледа в чужбина, но който и да замени Таунсенд, ще има да следва труден път.

Откакто пое ръководството през лятото на 2017 г., рекордът му в тестовете е следният: 61 изиграни мача, 33 победи, 1 равенство и 27 загуби – коефициент на победа 54%, по-добър от този на всеки от предшествениците му в професионалната ера. Той се радва на забележителен успех срещу Англия, като печели три и прави едно равенство от петте срещи за Calcutta Cup (включително рядка победа на „Туикънъм“). Той също така сложи край на дългите серии без победа срещу Уелс и Франция, както и на победите над Австралия у дома (два пъти) и навън. Отпадането от груповата фаза на Световното първенство през 2019 г. беше голямо разочарование, но предполагаемата връзка на Таунсенд с Франция не бива да определя управлението му.

И вероятно трябва да се радва, че не се занимава с футбол. Боби Робсън беше порицан от английската таблоидна преса, когато стана ясно, че е договорил нова работа за себе си след Световното първенство по футбол през 1990 г. в Италия. Договорът на Робсън трябваше да изтече след Италия 90, но когато преди турнира изтече новината, че той е получил работа в ПСВ Айндховен, се разразиха всякакви подигравки. В отговор на това Робсън извежда Англия до полуфиналите на Световната купа, което е най-доброто ѝ представяне от 1966 г. насам, след което заминава за континентална Европа, за да продължи успешната си кариера на клубен мениджър. Подобен резултат за Таунсенд и Шотландия във Франция през есента със сигурност би успокоил някои настръхнали вежди.