Простото понятие за представяне на страната е станало безкрайно сложно и размито. Тя вече не е свързана само с мястото на раждане или кръвните връзки.

През ноември 1989 г. Брайън Смит дебютира за Ирландия срещу „All-Blacks“ на Лансдаун Роуд. Русокос австралиец с баба от Уексфорд, Смит е играл срещу Ирландия на Световното първенство през 1987 г., което не го лишава от правото да се закълне във вярност към друго знаме. По онова време ирландският треньор Джими Дейвидсън разузнаваше за халф, без да е убеден в местните кандидати.

Той познавал човек, който познавал Смит, и контактът бил уреден. В едно интервю години по-късно Дейвидсън казва, че е записал разговора, сякаш е бил някаква акция под прикритие, и е предупредил Смит, че не иска никакви „тарикати“.

Като първият играч, който е картотекиран от Ирландия, след като първо е бил картотекиран от друга държава, привличането на Смит предизвиква бурни разногласия. Уили Андерсън е капитан на Ирландия при дебюта на Смит, а по-късно пише в страхотната си автобиография, че „връзките на халфа с Ирландия са толкова близки, колкото моите с Ватикана“.

През следващите два сезона Смит получава девет шапки, но в навечерието на Световното първенство през 1991 г. приема професионален договор, за да играе ръгби лига в Австралия, и оставя Ирландия на произвола на съдбата. Той напуска града, без да направи публично изявление, с което да обясни причините за това, като по този начин още повече разчувства всички, които осъдиха избора му.

Размишлявайки върху този период от живота си в интервю за Питър Билс много години по-късно, Смит казва нещо интересно. „Поглеждайки назад,“ казва той, „това беше малко неестествено.“

В разклатените граници на съвременната игра какво се чувства „естествено“ сега? Преди „Шестте нации“ през 2020 г. уебсайтът The Ruck претърси съставите за играчи, които са родени извън страната, която представляват. Откриха 50. Седемнадесет от тях са се класирали за осиновената си страна чрез правилата за пребиваване на Световното ръгби, а 13 са се класирали чрез своите баби и дядовци.

Безсрамно, Шотландия е начело на списъка с 16 играчи. Ирландия имаше седем, което ги поставяше над Англия и Франция и само с един под Италия, които бяха майстори в набирането на играчи от чужбина много преди това да се превърне в игра в играта. Удивително е колко общоприето стана всичко това.

Не става въпрос само за ръгби. В широкия свят на спорта това, което би трябвало да е просто понятие – да представляваш страната си – се е превърнало в безкрайно сложно и размито. До известна степен националната идентичност е превърната в стока. Тя вече не е свързана само с мястото на раждане или кръвните връзки, а и с удобни за двете страни съюзи, култивирани привързаности и опортюнизъм по правилата.

Миналата година уебсайтът Sambafoot посочи 27 държави по света, които са картотекирали футболисти, родени в Бразилия – от изключителни играчи като Пепе и Деко в Португалия до Тиаго Чонек, черноработник, който играе за Полша.

В груб смисъл имаше пазар за бразилски таланти, а Бразилия имаше излишък. Правилата на ФИФА за допустимост улесняваха целия този трафик. Дали световната игра е по-добър спектакъл, когато бразилски таланти се появяват по цялото земно кълбо? В този случай може да се каже, че целта оправдава средствата. Както знаете, за всичко си има отговор.

Ирландският футбол отдавна се занимаваше с този въпрос, макар че мъките бяха много малко. Навършиха се 50 години, откакто Тери Манчини дебютира за Ирландия на „Далимаунт Парк“, бъркайки Amhrán na bhFiann с полския национален химн. Манчини е роден в Камдън, в семейството на ирландски баща, който умира, когато той е съвсем малък; овдовялата майка на Манчини се омъжва за италианец и Манчини губи връзка със семейството на баща си в Дъблин.

Той нямал представа, че има право да играе за Ирландия, докато един ден Дон Гивънс не го просветил в съблекалнята на QPR, когато Манчини вече бил на 31 години. За първия си мач като мениджър на Ирландия Джон Джайлс го повиква. Манчини обаче не беше пътешественик в джунглата на правото на участие: преди него в ирландската фланелка влезе Джон Демпси, лондончанин, свързан със стария бряг от ирландска баба.

През последните 35 или 40 години в различни моменти имаше чувството, че FAI се опитва да продаде фланелката. Някои от подходите към родените в Англия играчи бяха повече от спекулативни. Помните ли Кевин Нолан? Той отхвърли предложенията да играе за Ирландия като тийнейджър, а след това стана капитан на английския отбор до 20 години. След като в продължение на десетилетие бе игнориран от висшите мениджъри на Англия, той сякаш промени мнението си за това да играе за Ирландия. FAI се заема с уреждането на документите, докато в един ужасяващ момент ирландската му кръв не удовлетворява лабораторията на ФИФА.

В десетки други случаи обаче FAI е търсила синове и внуци на диаспората и е откривала играчи, които са направили промяна във фланелката. Понякога имаше чувството, че чувството им за „ирландско“ е било преправено, за да отговаря на разказа, но твърдата ирландска футболна общественост и привържениците отдавна са се примирили с тази договореност. Основният проблем беше конкурентоспособността. Неизказаният намек беше, че „идентичността“ може да се придобие или научи.

При така наречените „нови ирландци“ обаче динамиката е коренно различна. Когато преди 11 години Санита Пуспуре дебютира на Олимпиадата в ирландския отбор по гребане на Игрите в Лондон, тя представлява и хиляди хора, дошли в Ирландия като икономически мигранти в годините на „Келтския тигър“.

Пуспуре е била определена като талантлива спортистка още в детството си в Латвия, но не е била ухажвана от Rowing Ireland или от някой друг, за да дойде тук: тя идва със съпруга си, за да създаде нов живот. Да представя Ирландия се случва съвсем естествено и почти случайно.

Заедно с Пуспуре в отбора по гребане на Игрите в Токио е и Моника Дукарска, състезателка от полски произход, която пристига в Кери с родителите си като 16-годишна, без да знае почти нищо на английски. В известен смисъл тя сякаш е пряк потомък на Пуспуре: вече вкоренена в Ирландия и страстно обичаща мястото, което се е превърнало в неин дом.

Нито един от “ проектоиграчите“, които през последните години бяха включени в ирландския отбор по ръгби, не е дошъл тук като икономически мигрант. Това не беше играта, която ръгбито играеше. Всички страни по споразумението бяха взели стратегическо решение. Отделен въпрос е как се чувстват те сега по отношение на Ирландия и фланелката: те я обичат; на нас ни харесва, че я обичат.

И така, чувстваме ли се по-естествено, отколкото по времето на Брайън Смит? Не се чувствам чужд. Имаме сделка.