Във втората част от поредицата за проблемите в английското ръгби Уил Келехер разглежда въпроса дали „рестартирането“ през 2024 г. наистина може да доведе до трайна промяна

Английското ръгби скърцаше, а след това се разпадна; сега идва шансът да го възстановим. През сезона, в който Англия спечели само два мача от „Шестте нации“, за трета поредна година два клуба от Gallagher Premiership – Worcester Warriors и Wasps – бяха обявени в ликвидация.

Английските играчи искат да напуснат заради по-добри заплати във Франция, а гневът обхвана и обществената игра, след като RFU се опита да наложи нов закон за височината на борбите.

В момента се водят преговори за сключване на ново Споразумение за професионална игра (PGA), което определя структурните и финансовите взаимоотношения между RFU и клубовете от Премиършип и което ще влезе в сила през 2024 г. Това ще бъде решаващ момент в английското ръгби, което може да възроди националния отбор и клубната игра.

RFU го нарича шанс за „рестартиране“. Бил Суини, главен изпълнителен директор на съюза, заяви: „В наш общ интерес е да увеличим максимално потенциала на нашите игрови ресурси, което в момента не правим.“

Основната причина

Запознати смятат, че причината за проблемите между клубовете и националния отбор е възникнала след Световната купа през 2015 г. и няма нищо общо с това, че Стюарт Ланкастър е отпаднал в груповата фаза на родна земя.

Турнирът беше изключително успешен за RFU, който реализира излишък от 26 млн. паунда, с което удвои приходите си от предходната година и увеличи печалбата си за 2015 г. на 102,3 млн. паунда. Тогавашният главен изпълнителен директор Иън Ричи я определи като „наистина изключителна година“.

Тъй като хазната набъбна и според добре осведомени източници бяха направени „много амбициозни прогнози“ за това колко пари ще постъпят, RFU беше предупредена за своите оптимистични изказвания. „RFU бяха богати на пари, издуваха гърдите си и се увлякоха“, казва източник пред The Times.

RFU подписа PGA през 2016 г., съгласявайки се да плати на клубовете 220 милиона паунда за осем години, като плащанията през втората половина на този период са пряко свързани с резултатите на съюза.

Очакват ни само още богатства, помислиха от съюза, и така клубовете от Премиършип решиха да повишат тавана на заплатите си до 7 млн. паунда (с наличните кредити за играчи) за сезон 2017-18 г., от 4,76 млн. паунда през 2014-15 г., 5,1 млн. паунда през 2015-16 г. и 6 млн. паунда през 2016-17 г. Дотогава обаче финансовите прогнози на RFU изглеждаха завишени.

Според годишните доклади на RFU между 2018 и 2022 г. финансирането на клубовете е намаляло с 10,6 млн. паунда, като половината от това намаление е в Чемпиъншип. Клубовете от Висшата лига изведнъж се оказаха затрупани с огромни отбори, скъпи английски играчи и знакови договори, които не можеха да си позволят.

RFU хвърля вината върху пандемията, като твърди, че клубовете са знаели, че финансирането им ще варира. „Комбинираните прогнози от професионалната игра бяха оптимистични през 2015 г., след финансовия успех на Световната купа по ръгби“, каза Суини. „Тъй като плащанията към клубовете от Премиършип бяха фиксирани между 2017 и 2020 г., клубовете получиха точно това, което очакваха.

„Плащанията бяха планирани да бъдат променливи от 2021 г. и през това време Ковид беше най-големият двигател на загубените приходи, като RFU прогнозира 150 млн. паунда загубени приходи през цикъла 2020-2024 г. През 2023 г. плащането на PGA все още ще бъде двойно по-голямо от това през 2015 г.“

Но не всичко е по вина на Ковид. Само за няколко години RFU пропиля печалбите си от Световната купа, като похарчи 40 милиона паунда за изграждането на нова източна трибуна в Туикънъм.

През 2017 г. Ричи напусна, за да се присъедини към Премиършип Ръгби (PR). Неговият заместник, Стив Браун, съкрати 64 души, предимно в обществената игра, и издържа една година, преди да подаде оставка на фона на обвинения, че е управлявал лошо финансите. RFU отчете загуба от 30,9 млн. паунда за годината, приключваща през юни 2018 г., и призна, че неговата PGA е превишила бюджета си, докато отборът на Англия на Еди Джоунс надхвърли бюджета с 1 млн. паунда.

Телевизионният договор на Премиършип с BT Sport беше в застой при бившия главен изпълнителен директор Дарън Чайлдс, а през 2018 г. частната инвестиционна компания CVC придоби 27% дял в лигата, което изплати на клубовете спешни средства (сега до голяма степен всички са изчезнали), но също така отне част от печалбите.

Пандемията осакати всички. Клубовете загубиха по няколко милиона, тъй като RFU се консолидира и дойде ред на правителствените спасителни мерки. „RFU сега има дупка на пътя си, дупка във финансите си, а клубовете трябваше да преглъщат високите заплати в продължение на години, а след това удари Ковида“, казва източникът.

Не помогна и фактът, че Джоунс бавно „изгради стена около себе си“, което влоши отношенията между клубовете и националния отбор. Нямаше механизъм за спасяване на Worcester и Wasps, които издъхнаха през 2022 г. от форма на бавнодействаща отрова – отвара от лошо финансово управление, съмнителни сделки, въздействието на пандемията и решения, взети през 2015 г.

В Премиършип все още има „няколко много разколебани клуба“, чиито собственици изчерпват парите си. „Все още сме в режим на възстановяване и всички живеят малко от ръка на уста“, казва един от източниците.

Какво следва?

Саймън Маси-Тейлър, който напусна RFU през 2021 г., за да поеме от Чайлдс поста главен изпълнителен директор на Премиършип, се опитва да се справи с бъркотията и се говори, че има „усещане за нова вълна“. PR е назначил „главен отговорник по растежа“ – Роб Калдър, който е играл важна роля в създаването на състезанието по крикет „The Hundred“. Той ще ръководи маркетинговата стратегия, тъй като лигата работи в по-тясно сътрудничество с RFU.

Както съобщава The Times, Премиършип с 10 отбора се смята за новата нирвана. „Това променя всичко“, казва Ланс Брадли, изпълнителният директор на Глостър. “ Старшият ти отбор играе само извън международните прозорци, това е много по-добре за Англия и другите съюзи, тъй като няма конфликт между клуба и страната, по-добре е за феновете, ще получим по-добра телевизионна сделка, ако не се сблъсква с международни срещи. Всичко печели. Грубо казано, това означава, че централизираните разпределения се делят на десет, а не на 13, както беше досега. Това оказва доста голямо влияние.“

Чемпиъншип е непосилен проблем за Премиършип. Изпадането би било „опустошително“ за водещите клубове, особено докато всеки от тях дължи на Министерството на цифровите технологии, културата, медиите и спорта милиони лири годишно под формата на изплащане на заеми от Ковида. Инвеститорите, особено американците, също го ненавиждат. Обособената висша лига вероятно ще се запази за няколко години.
Твърди се, че в Премиършип Ръгби има „усещане за нова вълна“, тъй като Маси-Тейлър се опитва да разчисти бъркотията

Ealing Trailfinders и Doncaster Knights са единствените отбори, които са кандидатствали за промоция през последните две години. Източници от клуба се възмущават от предложението на Ealing – или от липсата на такова – което идва без осъществим бизнес план за превръщането на техния стадион Vallis Way в способен да побере 5000 фенове, а след две години – 10 000. Собственикът им, сър Майк Гули, който е на 80 години, отчаяно желае отборът му да достигне Премиършип, но в действителност не съществува „следващият Exeter Chiefs“ – отбор, който да е готов, на терена или извън него, да се изкачи до небесата.

Така че проблемът за Премиършип е как да се стигне до 10 отбора от сегашните 11: да се изчака някой друг клуб да се разпадне? Да се реши на терена и да се изхвърли най-нископоставеният отбор догодина? Или да се стимулира някой отбор да изпадне? Решението за това как да се отървем от един отбор до 2024 г. се отлага до лятото. Този сезон беше достатъчно травматичен.

Пакетно излъчване

Тук се появяват иновациите. Маси-Тейлър вече помогна за преместването на някои мачове от Премиършип в ITV, заедно с предаването за най-интересните ситуации. Финалът на 27 май ще бъде излъчен за първи път по ITV1, а не по ITV4. Премиършип е закупила и приложението GreenFly, което футболните клубове използват за споделяне на съдържание в социалните медии.

Предстоят и по-значими стъпки. Както Оуен Слот разкри в рубриката си миналата събота, CVC се опитва да обедини всички свои продукти, за да създаде единен канал за ръгби. В момента се водят преговори за обединяване на мачовете от Премиършип, United Rugby Championship (URC) и Heineken Champions Cup.

„Този проблем съществува от 20 години, трябва да го решим“, казва един от източниците. „Това би довело до трансформационна промяна в приходите“, казва друг.

Надеждата е, че с излъчването на тези надпревари по един канал стойността на продукта ще се повиши и това може да помогне за решаване на проблема с надпреварите, които се борят за едни и същи слотове за излъчване през уикендите.

Реформа на управлението

В Премиършип се сформират два нови борда, които ще се заемат с разрешаването на проблемите. Първият е създаването на комисия за финансов мониторинг, ръководена от сър Найджъл Бордман, бивш партньор в адвокатската кантора Slaughter and May, описван като „предизвикателен“ човек, който кара властимащите в Премиършип да се „изправят пред труден избор“.

Когато „Wasps “ и “ Worcester “ се разпадат, Маси-Тейлър казва, че е „летял на сляпо“, без да може да види в какво финансово състояние е всеки клуб.

Сега клубовете са прехвърлили правата си на тази нова група и Бордман е на път да разкаже на всеки от тях за промените, които трябва да направят. Клубовете няма да виждат финансовите си данни, но ще им бъдат показани референтни стойности – средни цени на билетите, разходи за храна и напитки на зрител (които в Глостър са 8 паунда) или разходи за медицински услуги, например, които да им помогнат да направят самооценка.

Второ, бордът на Премиършип – спортна комисия ще се ръководи от председателя на лигата Найджъл Мелвил, а в него ще влизат още петима души: Маси-Тейлър, Фил Уинстънли, директор по ръгби в Премиършип, наскоро пенсиониран бивш играч и двама независими. Целта е съветът да взема решения в интерес на цялата лига.

Понастоящем Премиършип все още е съвкупност от 11 независими фирми, всички с различни възгледи. Това беше твърде очевидно, когато беше взето решение да се увеличи таванът на заплатите от 5 млн. паунда обратно до предпандемичния му връх от 6,4 млн. паунда (7 млн. паунда с наличните кредити за играчи) за 2024-25 г. Само четири клуба искаха той да се повиши отново, но това се оказа достатъчно. Решението разгневи мнозина. Андреа Пинчън, изпълнителният директор на „Лестър Тайгърс“, смята, че това е „наивен“ ход. „Ако погледнете който и да е друг отрасъл във финансовото положение, в което се намира ръгбито, щяхте ли да вземате такива решения?“ – каза тя.

Собствениците на клубове ще определят рамката, в която комисията ще работи, но тя ще има мандат да взема спортни решения от името на лигата, независимо дали те са свързани с мачове, санкции, благосъстояние на играчите или пренареждане на отменени мачове, вместо клубовете да гласуват за всичко. След време спортната комисия ще определя размера на тавана на заплатите, който ще бъде пряко свързан с централните приходи.

Може ли да има по-радикални промени?

Има известна подкрепа за идеята, която бившият шеф на Купата на европейските шампиони Саймън Халидей лансира, да се създаде „English Rugby LTD“ – пълноправно партньорство между RFU и PR. Това би разделило аматьорската и професионалната игра и би обединило клубовете и националния отбор – две враждуващи страни. С времето Англия би могла да има фигура на “ благ диктатор“ като ирландския Дейвид Нюсифора, директор по представянето на IRFU, който управлява всичко в професионалната игра на страната – от централните договори на играчите, през минутите, които Джони Секстън играе всяка година.

Играчите

В краткосрочен план обаче играчите се редят на опашка, за да напуснат. Джак Уилис ще остане в Тулуза, Антъни Уотсън се оглежда за Кастрес, Сам Симъндс и Люк Коуън-Дики заминават за Монпелие, Джак Науел – за Ла Рошел, Дейвид Рибанс – за Тулон, а Джо Марчант – за Стад Франсез.

Още играчи от Exeter – Дейв Евърс (Ulster), Джо Симъндс (Pau), Хари Уилямс (Montpellier) – са заминали, а все още много от Wasps и Worcester, като Паоло Одогу и Дан Робсън, са във Франция.

Някои големи имена се завръщат, включително Зак Мърсър и Джо Лаунчбъри, но трансферите в чужбина оказват натиск върху RFU да смекчи политиката си да не избира играчи за Англия, които играят в чужбина.

Роб Бакстър и Марк Маккол, директори по ръгби в Exeter и Saracens, казват, че не харесват тази идея. Маси-Тейлър също подкрепи запазването на правилото. „Това би било абсолютна катастрофа“, казва друг източник от клуб. „Единственият начин да се спре отливът на играчи е RFU да вложи повече пари в клубовете“, казва друг.

RFU ще анализира отделните случаи, като този на Уилис, след като той трябваше да напусне Wasps, за да види дали клаузата му за „изключителни обстоятелства“ може да бъде приложена и той да играе за Англия. Това възстановяване ще отнеме време – и пари. „Не можеш да стигнеш от нищото до „френската система“ с един замах“, каза един източник.

Основното обаче, както казва един от вътрешните източници, е следното: „Ако английското ръгби иска да изгради система като тази на Ирландия или Нова Зеландия, то в момента не е подготвено за това нито структурно, нито финансово.“

Реклама