Рафи Куирк се извинява, когато пикселизираният му образ се появява в телефонната централа деветдесет минути по-късно от предвиденото.

„Останах и си направих екстрите след тренировката, а след това всички момчета искаха да се подстрижат, за да изглеждат добре за мача. Трябваше да го направя – съжалявам.“

Младият полузащитник на „Сейл“ има недвусмисленото доверие на старши треньора благодарение на своята атака, яростна работна етика и неумолима амбиция. Може би по-значимо обаче е, че най-яростните „акули“ в Салфорд му се доверяват за голямото откриване на Премиършип срещу Бат.

„По време на първото затваряне имах нужда да се занимавам с нещо“, казва 20-годишният младеж. „Купих най-евтините машинки за подстригване онлайн и подстригах малкия си брат и баща ми. Вместо баща ми да ходи на някое луксозно място в града, сега аз го подстригвам.

„Първият път, когато направих някои от възрастните, беше в Джърси за предсезонната подготовка миналата седмица. Някои от тях вече ми имат доверие.

„Току-що подстригах Джоно. Искам да кажа, че има натиск върху него, защото той е Джоно Рос. Или пък да подстрижа Ману. Той не се грижи толкова много за косата си, но това е Ману Туилаги, нали?“.

Подстригване на косата на най-смъртоносния нападател на Англия – още един момент поставящ под напрежение младоха в смао първата му година. Куирк направи своя дебют срещу Харлекуинс през февруари, зяпайки Дани Кеър, Майк Браун и Джо Марлър от другата страна на терена. Месец по-късно той за първи път стартира в Премиършип при завладяващата победа над Уоспс в Ковънтри. Вкара първия си трай за Sale срещу Scarlets в Купата на шампионите и се утвърди като наследник на „Мини Херкулес“ Фаф де Клерк.

В играта има толкова много неща които го завладяват, но и много неща, които го карат да се откъсне от нея.

Куирк е перфекционист, но достатъчно самосъзнателен, за да се предпази от ненужен стрес, който може да го погълне. Бръснарството е добре дошло разсейване.

Любимото занимание на Куирк обаче е готвенето, най-вече за да задоволи изтънчения си вкус и да приготви храна за семейството си. Той е създал страница в Инстаграм, Pitch to Plate, където си приготвя и споделя всичко – гурме бургери и говеждо уелингтън. Безспорният избор на момчетата от академията на Сейл беше мраморния банановият хляб на Куирк, който така и не успя да стигне от общия им дом до тренировъчното игрище. „Треньорите казваха да го донесем, но аз живея десен стълб в атаката, така че всичко щеше да изчезне заедно с пинта мляко“, казва той.

„Не знам защо, но обичам кулинарните предавания. Saturday Kitchen, Джейми Оливър, Celebrity Masterchef – всички тези предавания. Познавате ли (американския рапър и готвач) Екшън Бронсън? Той живее този живот, заминава за Франция с приятелите си, плащат му да опитва невероятна храна, да готви, да пие вино.

„Вероятно съм прекалено мислещ човек. След тренировка ми се иска да съм направил това и онова малко по-добре. Готвенето определено помага. А след ръгбито бих искал да имам хубав ресторант.

„Собствениците и главният изпълнителен директор на клуба казаха, че ще могат да ми осигурят професионален опит в кухни в Манчестър, за да науча всъщност какво е това. Толкова е лесно да кажеш, че би искал да се занимаваш с това, но всъщност разбирането е различно. „Говорихме за това, че може би ще се включа в някои от готварските дейности на тренировъчната база. Готвачите тук са невероятни. Попитаха ме какво мисля за някои менюта, в които с удоволствие бих се включил.

Дори да имат нужда от помощ при приготвянето на храната, това ми доставя удоволствие. Всичко това е на хоризонта.“ Това е важен сезон за Куирк. След като Де Клерк, златният тотем на „Сейл“, е на „служба“ в „Спрингбокс“, той за първи път ще има възможност да започне поредица от мачове в Премиършип. Южноафриканският му наставник е източник на мъдрост, вдъхновение и гориво. „Когато бях в юношеския отбор, през цялото време благоговеех пред Фаф. Сега имам чувството, че съм добър приятел с него“, казва Куирк.

„Гледахме заедно всеки мач и той просто взимаше малки парченца. Във всеки мач по ръгби научавам по нещо. Дори на тренировките, когато сме един срещу друг, ще хвърля съмнителен пас, а той ще каже: „Рафи, стой ниско при този пас“. „Изградихме малка връзка миналата година, когато той започваше, а аз бях на пейката. Определено чувствам, че мога да го попитам за всичко и той ще ми даде наистина добър съвет. Той е звезда, нали? Не се доближавам до косата на Фаф“.

За да натисне Де Клерк – наистина да го натисне – Куирк се нуждае от това време като титуляр, а Алекс Сандерсън, очарователният директор по ръгби на Sale, е доказал, че ще подкрепи талантите. Като всеки млад полузащитник, той трябва да усъвършенства воденето на играта, да нагласи ритането си и т.н

„Не съм доволен да бъда достатъчно добър за да играя в Премиършип, искам да бъда най-добрият шутьор, да мога да бия 50-22, да мога да дам някой Гръбър кик между защитата с който да спечелим, да ритам с двата крака“, казва той. „Това са големи цели.

Не искам да имам стигмата на „Рафи е само деветка и няма нищо друго“. Искам да покажа, че имам и повече струни на лъка, и работя много върху това при ритането.

Алекс говори с мен и каза, че иска да види повече от това от мен. „Фаф може да прави всичко. Различавам се със защитата и бягането ми, но ако мога да имам най-добрата бокс кик в лигата и да мога да вкарвам 50-22 удара, това ще ме направи по-завършен играч и се надявам, че ще мога да избутам Фаф от стартовия състав.“

Сандерсън без съмнение е гений на ръгбито, но той е още по-привлекателен слушател по въпросите на културата и личността, отколкото когато говори за скръмове и пробиви. На „акулите“ е дадена възможност да създадат своя собствена идентичност, да изградят общност и сплотеност, които могат да ги изведат отвъд миналогодишното полуфинално поражение от Exeter Chiefs.

„Говорим за братство и хората вероятно казват: „о, братство това, братство онова, това е просто модерна дума“. За нас не е така“, казва Куирк. „Заминавали сме заедно, имали сме хубави моменти и сме се ядосвали заедно. Ние не сме клики от южноафриканци, англичани, млади момчета, това е една сплотена група.

В края на миналия учебен срок Сандерсън накара екипа си да изкачи планината Сноудаун посред нощ, без светлини. През лятото той изгради „фитнес зала за ума“, където играчите практикуват йога и дихателни техники под зоркия поглед на новия треньор по върхови постижения Джейми Лангли, чието име е интригуващо. „Опитваме се да намерим зеленото поле на рулетката, точката на различие“, казва Куирк.

„Правим много задържания на дъха. Учим се как да намаляваме и увеличаваме регулацията чрез дишането си. Имаме индивидуални срещи с „Лангърс“, на които той говори за стоицизъм, за това как да останем в настоящия момент. „Вече не седим зад гредите, след като сме допуснали трай, и не казваме: „ти си го направил“ или „какво става?“, и всички да говорят едновременно. Затаяваме дъх, отпускаме се, казваме това, което трябва да се каже, и нищо друго. След това отиваме и правим нещо по въпроса.

„За да се отпуснете и да намалите регулацията, можете да дишате четири секунди вдишване, четири секунди задържане, четири секунди издишване. След това правим „драконово дишане“, наистина масивни издишвания. „Момчетата са по-подготвени от преди. Виждам, че играчите опитват много от дишането по пътя към тренировката. Онзи ден се опитвах да говоря с Рос Харисън. Той беше на другия край на паркинга и не отговаряше. Помислих си, че се държи грубо, но той просто правеше своите задържания на дъха. Всички наистина се впускат в това. Мисля, че това ще ни помогне, защото не знам дали някой друг отбор го прави.“

Отглеждането на местни герои е друг ключов елемент от голямата визия за Sale. Сандерсън иска повече северни момчета да преминат през академията и да почукат на вратата му. Той иска Куирк, Арън Рийд, Конър Дохърти, Кал Форд и други да се развиват в първия отбор заедно с близнаците Къри, Том и Бен, и братята Джеймс, Сам и Люк, които са били преди тях. Той иска пътят да е ясен, а връзката между играчите и феновете да е дълбока.

Когато Куирк дебютира, той публикува снимка на детското си с тениска на „Сейл“, подписана от шампионите на Премиършип от 2006 г. Сега той получава възможността да я носи наистина.

„Тази фланелка седеше в чекмеджето ми цяла вечност. Имах знамена на Sale, всички тези неща. Да го направя беше наистина невероятно.

„Ще има естествена допълнителна страст, защото това е вашият клуб, вашият дом. Отиваш на стадиона, знаеш, че имаш приятели, които са там в тълпата и те гледат. Искаш да ги накараш да се гордеят и да ги впечатлиш.

„За феновете също е важно да видят млади момчета от околността, вероятно с децата си, които искат да играят ръгби, да ни видят и да си помислят, че наистина могат да го направят. Не си от чужбина, не си подписал договор със суперзвезда. Всъщност можеш да успееш оттук и да играеш за местния си клуб.“

Семейството също е основен стълб в израстването на Куирк. След като една година живее с други малки „акули“, той се връща при родителите си Сол и Патриша. И двамата са любители на спорта и храната, но се усеща тяхното влияние.

Сол е тренирал Куирк като малко момче и все още участва в отборите по ръгби на по-малките си брат и сестра. Патриша е играла хокей за „Улстър“ и ще й липсва излизането на момчето й в гъмжащия от AJ Bell, за да преплува около пет мили през езерото Конистън в Езерния район.

„Тя си го постави като предизвикателство за 50-ия си рожден ден“, казва Куирк. „Тя все още работи на пълен работен ден и след работа тренира, а и все още се грижи за нас. Намирам това за вдъхновяващо, след като си на пълен работен ден и вършиш всичко това, си изморен.“

Всъщност обаче вдъхновението е навсякъде около него – и вкъщи, и на работа. Той не отбягва високите амбиции, които си е поставил – Купи, отличия за Англия, дори турне на британските и ирландските лъвове.

„Искам да спечеля Премиършип тази година. Искам да продължа да печеля много със Sale и да бъда голяма част от тези (победи).

„Определено искам да играя за Англия и това е огромна цел. Да видя хора като Том Къри да играят за „лъвовете“ също е огромен стимул. Няма да поставям само малки цели. Те са на върха и това е мястото, където искам да бъда. Бил съм на вечеря в дома на Том Къри – толкова е близо, че всъщност е възможно, ако положиш много труд.“

Още е далеч, но възможностите са примамливи. И разбира се, един готвач и фризьор ще е винаги актуален в лагера.