по време на интервюто с Ник Абенданон той прекъсва разговора за момент. Съседът му искаше да говори с него. В продължение на около минута бившият английски халф разговаряше на свободен френски език. Мачът на Ванн срещу Гренобъл беше отложен предишния уикенд заради епидемия от Covid и загриженият съсед искаше да провери здравословното състояние на отбора.

Уви, това е знак на времето, но изкусният френски на Абенданон е доказателство, че той е овладял езика, който е победил повечето чуждестранни играчи, които идват във Франция. „Винаги съм искал да играя във Франция и част от това беше, защото исках да науча нов език“, казва той. „Родителите ми говорят холандски, но никога не са си правили труда да ми говорят на него и това ме дразнеше. Така че идеята да играя ръгби в друга държава и да уча език ми се стори много привлекателна.“

Абенданон е един от онези хора, които са способни да се адаптират към всяка нова среда. Това е в кръвта му. Той е роден в Южна Африка през август 1986 г. в семейството на холандски родители, но преди да навърши една година, семейството се премества в Англия и очарователното селце Cotswold. Израства като типичен англичанин, учи в колежа в Челтнъм, а след това постъпва в Бат. Дебютира през сезон 2005-2006 г. в отбор, в който играят Мат Пери, Дейвид Флатман и Дани Грюкок, които отдавна вече са се оттеглили.

16 години по-късно Abendanon продължава да работи успешно. След девет сезона в Бат той подписва с Клермон през 2014 г. Скоро се превръща в култов герой при „жълтата армия“. Спомням си, че през лятото на 2016 г. го интервюирах на терасата на един ресторант в Клермон и бях наясно със спиращата дъха реакция на минувачите при вида на техния герой.

„Когато подписах за Клермон, знаех, че ще бъда оценяван на първо място по изявите ми на терена“, казва той. „Затова по време на извънсезонната подготовка след приключването на кариерата ми в Бат тренирах толкова усилено, колкото никога досега, за да съм сигурен, че ще пристигна във възможно най-добра форма и ще си дам най-добрия шанс за добър старт. Това се отплати. Когато си приет от играчите и феновете, от жълтата армия, което е много важно в малко място като Клермон, това ти дава увереност да се интегрираш и следователно потапянето в културата е по-лесно. Хората са готови да ти отворят вратите, където и да отидеш.“

Любимецът на феновете Ник Абенданон празнува с Жълтата армия след триумфа на Клермон във финала на Топ 14 през 2017 г.

През първия си сезон Абенданон е избран за играч на годината в Европа от EPCR, което обаче е слаба утеха, след като Клермон губи финалите на Купата на шампионите и Топ 14 в рамките на три злощастни седмици. Две години по-късно обаче Абенданон помага на Клермон да вдигне титлата в Топ 14, което е едва втората титла в историята на отбора. Той заслужаваше да напусне клуба с поздрава на обожаващата го жълта армия на „Стад Марсел-Мишлен“, но това не се случи; миналата година Covid прекъсна участието си в Топ 14 и единствените похвали за шестте му години безупречна служба бяха тези, публикувани в социалните мрежи.

Миналото лято беше сложен момент за обмисляне на собственото бъдеще. Европа бавно излизаше от първото си блокиране, а ръгбито се бореше с икономическа криза, чиито последици ще се усещат в спорта още много сезони. С две малки деца Абенданон трябваше да направи това, което е правилно както за тях, така и за него. „Лондон Айриш и Лестър искаха да подпишат с мен, но предлагаха едногодишни договори“, казва той. „Vannes бяха единственият отбор във Франция, който имаше желание да ме вземе, и предлагаха двугодишен договор. Така че взехме решение, че вместо да преместим семейството обратно в Англия за една година с не много голяма сигурност, ще продължим приключението във Франция с Vannes.“

Абенданон казва, че това е било колкото решение за начина на живот, толкова и за ръгби. „Забавно е, че не дойдох да видя Vannes, преди да подпиша“, казва той. „Всичко стана доста бързо. Трябваше да продадем жилището си в Клермон, а то не е само по пътя, така че нямахме време да дойдем и да го посетим. Когато подписах и започнах да тренирам, това беше първият път, в който бях в клуба“.

Vannes е прекрасна част от Франция. Пристанище в Бретан, старият му град е с калдъръмени улички и полудървени къщи, а на пристанището има барове и ресторанти. Стадионът, La Rabine, се намира на кратка разходка от пристанището и е идеално разположен за феновете, които искат да изпият по бира сайдер преди и след мача. Абенданон признава, че се е колебаел дали да подпише с Ваннес. В известен смисъл това е било приемане на отслабващите му физически сили. Играл е за Англия и за два от най-прочутите европейски клубове и ето че завършва дните си във френската втора дивизия.

По-горд човек можеше да отхвърли предложението на Ванес, но Абенданон е достатъчно честен, за да признае, че времето настига всеки, независимо колко добър е бил в разцвета на силите си. „Очакванията са едно от нещата, които ми се сториха малко по-трудни тази година“, казва той. „През последните няколко години знаех, че не съм същият играч, който бях, когато пристигнах в Клермон. В момента тялото ми е доста посредствено и скоростта ми не е това, което беше, така че се налага да разчитам много повече на опита, отколкото на суровия талант, който имах преди. Това е трудно. Имаш име и с него идват и очакванията, но знам, че няма да мога да оправдая това, което хората искат да видят, защото не съм толкова добър ръгбист, колкото бях. Възстановяването отнема повече време, болките и страданията правят всеки ден много по-труден… и определено мога да кажа, че следващата година ще бъде последната ми, защото тялото ми няма да може да издържи повече от това.“

Фулбекът Ник Абенданон има два мача за Англия през 2007 г.

Ванес не са глупави. Те знаят, че когато подпишеш договор с 34-годишен халф, той няма да е в разцвета на силите си. Но също така са знаели за репутацията на Абенданон: един от най-проницателните играчи в този спорт, интелигентен, отдаден и чудесен „човек за отбора“. Въпреки това това беше залог, който обаче се изплати. Vannes и Perpignan са лидери в ProD2 и в края на този сезон един от тях ще се изкачи в Топ 14. Абенданон, старецът на отбора, има 13 старта и неговият опит е от решаващо значение за подпомагане на талантливите млади френски играчи като Пиер Попелин и Реми Пикет.

„Да си призная честно, не знаех много за Vannes“, казва той. „Не съм гледал нито един от мачовете в ProD2, когато бях в Клермон, така че всичко беше ново за мен. Знаех, че са много амбициозни, но са по-скоро отбор от средата на таблицата, отколкото отбор, който се бори за титлата, но определено надмина очакванията ми. За мен беше глътка свеж въздух да се включа в нов клуб и ново състезание, беше много забавно и много приятно.“

Vannes е единственият професионален клуб в Бретан – регион, който винаги е бил по-скоро футболен, отколкото ръгбистки. Най-близкият им съперник в ръгбито е Ла Рошел, на 150 мили на юг, което означава, че Ванес нямат голяма конкуренция, когато става въпрос за привличане на поддръжници и спонсори. Президентът на отбора Оливие Клоарек има проект, озаглавен „Амбиция 2023“ – годината, в която той предвижда Ваннес да играе в Топ 14. Те могат да изпреварят графика с два сезона.

Ник Абенданон отбелязва срещу Saracens във финала за Купата на шампионите през 2017 г.

За каузата на Vannes не помогна и фактът, че La Rochelle подписаха договори с Popelin и Picquette за следващия сезон, а други клубове от Топ 14 несъмнено ще се оглеждат това лято, привлечени от успеха, на който се радва Vannes.

Поне Vannes знае, че Abendanon няма да замине никъде през следващите 12 месеца, освен за случайни круизи в морето. Той току-що е получил лиценз за лодка, а освен това със съпругата си са купили стара къща, която се нуждае от ремонт. Те възнамеряват да се върнат в Англия през лятото на 2022 г., но искат къща, в която да могат да се връщат на почивка.

Що се отнася до бъдещето, Абенданон има пръст в няколко проекта. Той има диплома по лидерски мениджмънт, притежава известен имот и е инвестирал в компания Paepiro – онлайн платформа за треньори по ръгби. Единственото нещо, което няма да прави, е да тренира. „Когато бях млад, исках да стана треньор“, казва той. „Но след като видях живота на един треньор, това не е нещо, което ми харесва. Те работят много здраво, изпитвам огромно уважение към тях, но през повечето уикенди са далеч от семействата си.“

Малцина англоезични играчи са се радвали на такъв успех във Франция като Абенданон. Още по-малко са спечелили толкова голямо уважение. Той се радва на такова уважение не само заради постигнатото на терена, но и заради начина, по който се държи извън него.

Un bon gars, както биха казали французите.