Съществуват две школи на мислене – и вероятно винаги ще съществуват. Първата е, че Gallagher Premiership, водещото първенство в английското ръгби, е най-трудната лига в света. Втората, която най-често се чува отвъд Ирландско море, е, че ако кажем нещо достатъчно силно и често, това не го прави автоматично вярно, особено когато „Лейнстър“ извади най-доброто, с което разполага.

Това е един от онези спорове, които рядко водят до окончателно заключение, дори по това време на годината. Ако тази събота „Лейнстър“ разбие силно отслабения „Бат“ в турнира за Купата на шампионите „Хайнекен“, означава ли това, че англичаните са неубедителни? Или обратното, ако Мънстър, който в момента е хванат в мрежата на Ковид, не може да победи Wasps в Ковънтри? Като представителна извадка, нито едно от двете не е особено научно.

Дори пътуването на Лестър до Бордо, което противопоставя лидерите в Премиършип на лидерите в Топ 14, ще предложи само мимолетна снимка, а не пълна широкоекранна картина. Може би е по-добре да изчакаме, докато френският отбор не трябва да направи обратното пътуване до Уелфорд Роуд. Или докато станат известни полуфиналистите. Освен ако не сте на мнение, че „Шестте нации“ в крайна сметка са единственият верен ориентир. Както винаги, това зависи от личната ви гледна точка.

Независимо от предстоящото френско/ирландско поглъщане обаче, няма съмнение, че няколко отбора от Премиършип са в подем. Този сезон това може да не се види веднага в цяла Европа – въпреки че в Challenge Cup може да се окаже друго – но в първия транш от мачове в лигата се забелязва явна промяна, като Лестър, Глостър и Лондон Айриш се представят значително по-добре от миналия сезон.

Междувременно Harlequins, Exeter и Saracens спечелиха титлата в страната през последните три сезона и продължават да са жадни за още. Нортхемптън, Нюкасъл, Сейл, Уоспс, а напоследък и Уорчестър са имали своите окуражаващи моменти. Дори Бристол и Бат, които в момента се справят трудно, имат добре финансирани отбори и в някакъв момент ще се прегрупират. Неотдавна, в деветия кръг, имаше само една домакинска победа сред шестте мача през уикенда.

Знак за времената, в които кучетата се хранят като кучета? В най-добрите си времена Премиършип може да претендира, че е безмилостно конкурентна, с талантливи играчи от страната и чужбина, възбуждащи декори и някои нови интелигентни треньори. Също толкова важно обаче е, че това е лига, в която стандартите се повишават почти навсякъде. Изглежда, че прекъсването на играта от Covid е накарало някои хора да спрат, да си направят равносметка и да се рестартират.

Никой, който е видял как Глостър надиграва Бристол в петък например, не може да не забележи постоянното им подобрение под вещото око на Джордж Скивингтън. Що се отнася до организацията, агресията при пробив, защитата и колективното разбиране, “ Cherry & Whites “ очевидно са на възходяща траектория. Есето на Крис Харис беше ярък пример за това, като моментът и разположението на изящния ляв крак на партньора му в центъра Марк Аткинсън не бяха никак малко от перфектни.

Лондон Айриш все още не излъчват последователност от всяка пора, но освен че спечелиха в Ексетър и Харлекинс през този сезон и се изравниха със Сараценз, те вкараха 40 трая, с четири повече от всеки друг отбор. Изминалият уикенд също така подчерта, че когато това е важно, „Тигрите“ и Чийфс разполагат с достатъчно мускули и решителност, за да се противопоставят на гостите от висока класа

Някои предположиха, че това не са били красиви мачове за гледане, но откога ръгбито трябва да прилича на конкурс за красота от старата школа? Според мен и двата мача бяха изключително интересни, сурови игри на ръгби в трудни условия, изпълнени с дух и страст, ако не и с купища есета. Освен това те наистина изглеждаха и се усещаха – което е от значение за тази дискусия – като истински големи мачове. Колко често регионите на Уелс играят вътрешни мачове пред препълнени трибуни със същия трепет на истинско напрежение във въздуха?

Това е важно, защото е ключът към професионалното клубно ръгби, където и да се играе то. Грозен или красив, сух или мокър, горещ или студен, пълен или празен, поводът трябва да е от значение. Ако малцина извън двата участващи отбора или градове са силно притеснени, дори и най-добрите мачове няма да разпространят евангелието на ръгбито. Шестте нации очевидно имат огромно значение и затова ги гледат толкова много милиони зрители. До момента United Rugby Championship, който все още е в начален стадий на развитие, все още не е постигнал това неповторимо качество.

Неизбежно е да се направи уговорка. Макар да има окуражаващи признаци за по-широка база от потенциални победители в Премиършип, все още е твърде рано да се правят генерални изводи. Колко ще се задържи интересът към английските клубове в долните части на таблицата тази пролет, когато няма изпадане и залогът е малък, освен гордостта, ако първите осем места в квалификациите за Купата на шампионите са почти запълнени? В някои случаи това е добре за развитието на играчите, но липсата на опасност явно има и своите недостатъци.

Тъй като плейофите ще започнат чак през юни, а Бат ще се изкачи нагоре независимо от това, някои чуждестранни играчи може да се окажат с още по-малко участия в своите клубове, отколкото досега. Което потенциално прави цялата лига по-малко лесна за продаване въпреки нарастващия брой есета. Да не говорим, че в долната част на първенството значението е още по-малко. Прогрес? Както винаги, остават две рязко противоположни гледни точки.