спечелването на Купата на европейските шампиони някога беше върхът на клубната игра. Но се чудя дали Covid-19 е навредил на нещо в ръгбито повече от Champions Cup и Challenge Cup.

Това, което правеше състезанията в Европа толкова специални, беше, че феновете можеха да пътуват между страните – това създаваше онази близост, онази връзка между различните нации. Да можеш да пътуваш до Южна Франция или до Италия. Да гледаш отбора си на “ Thomond Park“ или да играеш в Единбург и Кардиф. Тези мачове направиха турнира специален и тъй като се провеждаше ежегодно в продължение на почти две десетилетия, той стана наистина важен за играчите, защото те осъзнаха колко много означава за техните привърженици да играят срещу най-добрите страни в Европа година след година. Без привържениците концепцията просто не работи. Очарованието е нарушено.

В Европа не се наблюдава същият дух на напрежение, както при дербитата в Англия, като например Leicester-Northampton, Bath-Gloucester, Harlequins-London Irish. Тази враждебност я няма. Да, отборите може да имат история помежду си, като например Wasps и Toulouse, които се срещат отново този уикенд, реванш от финала през 2004 г. с момента на колебание на Клеман Поатрено. Munster и Leicester наистина не се харесват. Но погледнете мачовете този уикенд. Кардиф и Харлекинс не ви възпламеняват. Биариц-Нюкасъл – това е хубав град, в който да отидеш. Коннахт и Лестър? Не особено.

Без този огън, съчетан с липсата на зрители, Covid лиши състезанието от възможността да държи крака си на педала на газта. Ако не друго, сега вътрешните лиги станаха по-важни за клубовете

Вземете например “ Harlequins“ през този сезон. Ако ги попитате кое състезание биха предпочели да спечелят – Премиършип или Купата на шампионите, естественият ход някога беше да спечелиш вътрешното си първенство, а през следващия сезон да се опиташ да спечелиш Европа. Купата на шампионите се превръщаше в основен фокус. Спечелихме собствената си лига, а сега да отидем и да победим всички в Европа. Сигурен съм, че момчетата от „Харлекинс“ искат да направят това. Но ако им дадете възможност да изберат дали да запазят титлата си в Премиършип, или да спечелят Европа, не съм сигурен по кой път ще тръгнат този сезон. Защото Купата на Шампионите не се усеща толкова тежка, колкото преди, няма същата слава като предишните години. И мисля, че това до голяма степен се дължи на Covid и невъзможността да се ходи на мачове в чужбина и да се съберат зрители на всички терени.

Очевидно винаги е имало различия в културата, но сега виждаме и различия в политиката. Вижте Кардиф. Ако сте един от техните привърженици, седите там и се чудите защо не можете да отидете на мач, когато миналата седмица „Харлекинс“ играха пред пълен стадион срещу „Ексетър“, а няколко седмици преди това, на „Туикънъм“, имаше повече от 70 000 зрители. Каква е разликата? Защо сме различни? Covid отдалечи всички в европейското ръгби и организаторите трябва да намерят начин да ги сближат отново.

От друга страна, съществува реален въпрос за това как английските клубове ще се конкурират в Европа занапред след намаляването на тавана на заплатите. Играчи като Ваеа Фифита от “ Wasps“, който подписа с тях през този сезон, сега се местят в Уелс или Шотландия. Това не се е случвало, откакто се помня. Как може там да ти плащат повече, отколкото в Премиършип? Между Англия и келтските нации се извършва ребалансиране, докато отборите във Франция просто продължават да харчат каквото им хрумне, за да привличат и изграждат мощни отбори.

Мисля, че клубовете във Франция все още предпочитат да спечелят Топ 14, отколкото Купата на шампионите, освен ако не са серийни вицешампиони в Европа като Расинг 92. Клермон бяха същите в миналото, сега са по-малко. Тулуза може да я спечели, защото техният C отбор вероятно е по-добър от всички останали. Накъде ще се развие състезанието, ако френските клубове превъзхождат останалите и не е задължително всички приоритетно да искат да го спечелят? Очевидно със забележителното изключение на „Лейнстър“.

В най-добрия случай това е фантастично състезание. Форматът last-16, който имахме през 2020-21 г. заради Covid, беше интересен. Но от няколко години не се усеща толкова вълнуващо и това не се дължи на отборите или играчите, а на Covid, който ограничава трансграничните пътувания.

Надявам се, че в бъдеще ще успеем отново да направим този велик турнир, какъвто беше през последните 20 години. Можете да забравите последните два сезона – не се притеснявайте, Ексетър и Тулуза, можете да запазите титлите си – но искам емоцията и привържениците да се върнат в турнира в силата си, да изпием заедно по бира и да направим Купата на шампионите отново върхово постижение на клубното ръгби в Европа, каквото заслужава да бъде, след като всичко това приключи.