Все по-често се случва да има разпродадени стадиони, а този уикенд ще има още пълни трибуни за Великденския кръг на първенството

Сейнт Хелънс очаква публика от 17 980 зрители за гостуването на Уигън на Разпети петък

Изминаха седем години, но Суперлигата може би е на път да се справи с ключов показател за ефективност. През 2015 г. Ръгби футболната лига заяви, че иска да разпродава по 10 мача на сезон. До тази година разпродадените мачове можеха да се преброят на пръстите на едната ръка. Но с наближаването на Великденския кръг на съперниците RFL се устремява към целта си.

Касълфорд запълниха 10 500 места за откриването на сезона срещу Салфорд и отново надхвърлиха 10 000 срещу ФК Хъл. Hull KR разпродаде мача с Warrington миналата седмица, а Craven Park отново ще бъде пълен за дербито на Разпети петък, когато се очаква 17 980 места да бъдат заети и от срещата на първите два отбора – Saints и Wigan – в St Helens.

Въпреки че феновете не са струпани навсякъде, повечето терени са по-натоварени. При старта на Суперлигата през 1996 г. три клуба имаха средно петцифрен брой зрители. Сега те са вече пет, дори след разпадането на Брадфорд Булс.

Изграждането на нови стадиони и обновяването на старите терени е от ключово значение. Сравнявайки средната посещаемост през първите пет сезона на Суперлигата и петте кампании преди пандемията (2015-2019 г.), публиката на Уигън е нараснала от около 10 000 на 12 600 зрители въпреки омразното преместване от Сентрал Парк на Робин Парк; посещаемостта на Сейнт Хелънс е нараснала от под 9 000 зрители на Ноусли Роуд до над 11 000 на Лангтри Парк и до 13 200 зрители през този сезон; а силно колебаещата се посещаемост на Лийдс на реконструирания Хийдингли все още се увеличава с над 2 000 зрители на мач.

Два клуба почти удвоиха броя на зрителите си: Хъл и Уорингтън. Те имат четири общи неща: съоръжения от 21-ви век, голям брой жители, амбициозни собственици и нито една титла в Суперлигата. През първите си пет сезона в Суперлигата Хъл са имали средно около 6000 зрители на „Булевард“, а през последните пет на „Уест Парк“ те са достигнали 11 500. Подобно е положението и с Уорингтън, които от 5400 души на „Уайлдърспул“ достигнаха средни стойности от 10 200 души преди затварянето на стадиона. Представете си какъв би бил броят им, ако се върнат на „Олд Трафорд“.

Размерите на стадиона са от значение. Населението на Лийдс е 800 000 души, а в община Уигън живеят една трета от един милион. Това са много потенциални привърженици. Уорингтън все още привлича само 5 % от нарастващото си население от 210 000 души, което им оставя сериозни възможности за разширяване. ФК Хъл и Хъл КР привличат едва 20 000 фенове помежду си, което все още им дава сериозни възможности за растеж в град с 261 000 жители.

Warrington Wolves привлича около 5% от 210 000 жители на града

Салфорд е изключение. Въпреки огромния си обхват, те са наблюдавани от хиляда по-малко фенове на стадион AJ Bell, техния извънградски стадион под наем, отколкото в края на 90-те години на миналия век на собствения си остарял, но любим дом Willows. Заобикалянето от други успешни клубове и в трите вида спорт едва ли помага.

Съставът на Суперлигата улеснява развитието на някои клубове в сравнение с други. Когато обичайният формат от четири клуба от Ланкашир, четири от Западен Йоркшир, два от Хъмбърсайд и два от други региони се изкриви – като например шест клуба от северозападната част на страната през 2017 г. – новаците навлизат на пазар, който вече е изпълнен

Huddersfield, Wakefield и Castleford заслужават уважение за това, че увеличават посещаемостта, докато се състезават на територията на Rhinos. Публиката на Хъдърсфийлд се е увеличила само от 3800 на 5600 души, но това е ръст от 68%, докато тази на Уейкфийлд се е увеличила с няколкостотин души до 5000, а тази на Касълфорд – с около 1500 души до 7600. Разрушените терени оставиха Кас и Тринити в ролята на изостанали играчи, които трябва да преоткрият домакинските си мачове като истинско ретро изживяване, връщане към миналото. Това има ограничена привлекателност, но и Уейкфийлд, и Касълфорд могат да се надяват на по-големи приходи, след като преустроят древните си стадиони.

Феновете на ръгби лигата може и да гледат с копнеж към пълните стадиони в САЩ, но те са работили в тази насока – и все още работят. На първия Супербоул през 1967 г. имаше повече празни места (32 000), отколкото на Гранд финала миналата есен (29 000). Тази седмица в Източен Хъл, Сейнт Хелънс и Перпинян ще има повече фенове, отколкото 10 665 души, които са гледали мача на Miami Dolphins с Patriots в Бостън през 1969 г. А Cas могат да се утешат и с това, че привличат повече зрители, отколкото средно 7 889 души, които са гледали отбора от MLB Miami Marlins през 2019 г.

В Австралия средната посещаемост от 15 000 зрители поставя NRL на едно ниво с трите най-големи лиги в ръгби съюза (Топ 14, Премиършип и Супер Ръгби), но публиката на Суперлигата все още не отстъпва на United Rugby Championship в Европа, на най-добрите национални футболни лиги в Швеция и Южна Корея и е по-голяма от Серия Б в Италия.

Преди тазгодишния скок след пандемията посещаемостта в лигата беше забележително постоянна. През петте години преди Ковида средната посещаемост на „Сейнт Хелънс“ не е варирала с повече от хиляда зрители, а на „Хъл“ – само със 700. До началото на този сезон, от 2007 г. насам, Хъл КР е имал средна посещаемост от около 8000 зрители; Cas може да очаква 7500 зрители на всеки мач, Хъдърсфийлд – 5500, Уейкфийлд – 5000. Catalans са склонни да съберат около 9 000 души на мач.

Феновете изпълват трибуните в Перпинян за мача на Dragons срещу Hull KR

Броят на феновете, които посещават мачове от ръгби лигата, е същият като в средата на 60-те години на миналия век – два милиона на сезон, но по-големите клубове вече привличат по-големия процент от тези фенове. През 1965-66 г. десетте най-големи отбора са имали средно по 7 336 зрители. Сега този брой е над 9 000. Единствената разлика е кой е на върха: Хъл КР са най-големите със средна посещаемост от 16 000 зрители; Swinton са наравно с Leeds и Warrington.

Въпреки че Висшата лига преживя бум през последните 30 години, публиката в третото ниво на английския футбол остана забележително подобна на тази в елитната ръгби лига. Преди тридесет и пет години “ Stones Bitter Championship“ имаше средно 332 фена повече от третата футболна дивизия (4844 срещу 4512). Когато Висшата лига стартира през 1992 г., разликата е само 201 (6 511 и 6 310); в последния сезон преди Суперлигата тя е 400, а през 2019 г. – едва 104.

Със сигурност изглежда, че Суперлигата е на път да надмине средната стойност от 8 828 зрители през 2019 г. Не изглежда неоправдано да се очаква всички клубове да увеличат броя на зрителите си и ако всеки клуб достигне 10-годишен връх през този сезон или всички те се покачат с 10 %, Суперлигата скоро най-накрая ще достигне магическата граница от 10 000 зрители – и още една от амбициите на RFL ще бъде осъществена.

Вижте Световната купа

Само шест месеца преди Световната купа Ирландия изненадващо замени треньора Стюарт Литлър с неговия бивш съотборник и дългогодишен помощник Гед Коркоран. Фактът, че четвъртфиналистите на тазгодишното Световно първенство ще се класират автоматично за следващия турнир, е от полза за Ирландия, която може да излъчи цял отбор от Суперлигата. Сега те знаят, че победите над Ливан и Ямайка в група С ще им осигурят не само четвъртфинал в Австралия, но и билет за Франция 2025.

И още нещо

Говорейки за публиката, в неделя в Перин бяха дошли впечатляващите 1473 души, за да видят как се пише история, когато Cornwall RLFC изигра първия си домакински мач в Лига 1. Новите момчета – които са смесица от най-добрите играчи в лигата в графството, някои от тях са се обърнали към съюза и няколко опитни стари звезди (включително бившият нападател на Лийдс и Ирландия Антъни Мулали, който ръководи училище за сърф там) – нямат големи проблеми с отбелязването на точки: те отбелязаха 22 в откриването си в Colwyn Bay миналата седмица и 14 тази. Проблемът им е в допускането : Северен Уелс е отбелязал 66, а Midlands Hurricanes – 60. Треньорът им ветеран Нийл Кели има още много работа.