Два дни преди мача на “ Eden Park“ Джони Секстън напразно се опитва да убеди репортерите, че не е малко уплашен от идеята, че Джо Шмид подготвя „All Blacks“.

В продължение на почти десетилетие Секстън и Шмид формираха едно от най-влиятелните и успешни партньорства между играч и треньор във всеки спорт. То започна в „Лейнстър“, където спечелиха шест трофея в рамките на три опияняващи сезона, а след това продължи на международно ниво, където Ирландия завоюва три титли от „Шестте нации“ и един голям шлем – през 2018 г.

Тук имаше взаимоотношения, основани на доверие и взаимно уважение между двама силно настървени ръгби интелекта. Зад гърба му, а понякога и в очите му, съотборниците на Секстън се шегуваха, че Шмид е негов втори баща, толкова близки бяха отношенията им. Секстън призна, че дори в разгара на битката често чува гласа на Шмид, който го подканя и подтиква.

Шмид и Секстън се радват на много успехи заедно с Ирландия

Ето защо беше малко неудобно да попитаме Секстън за бившия му треньор, сякаш се ровим в жаравата на прекъсната връзка. Естествено, Секстън започна с опит да омаловажи ролята на Шмид, който стана активен едва след като Йън Фостър, треньорът на “ All Blacks“, съобщи, че се е разболял от Covid миналата седмица. Официалната връзка на Шмид с отбора – като селекционер и анализатор – трябва да започне едва следващия месец.

„Очевидно е, че той не е бил част от треньорския щаб, така че няма да влезе и да разгърне наръчника“, каза Секстън. „Мисля, че Йън Фостър щеше да състави плана за игра за уикенда и очевидно той ще прави нещата по Skype или каквото и да е друго и ще взема участие в срещите там. Сигурен съм, че Джо ще изкаже мнението си за някои неща, но не мисля, че ще влезе и ще каже: „Ето така трябва да играем срещу Ирландия“.

Значи вътрешната информация, която Шмид може да предостави за Ирландия, не е била проблем? Изобщо?

„Не съвсем“, каза Секстън. „Той дойде да пие кафе с няколко от нас в сряда сутринта, така че не. Каза ни, че не е навсякъде с тях, а просто е там и помага“.

И вие му вярвате? „Не, не му вярвам, не! Не вярвам на нито една негова дума“, каза Секстън, смеейки се. „Не, вижте, в крайна сметка трябва да си оправим представянето. Когато се стигне до средата на мача, не треньорът оказва влияние, а това колко добре сте се подготвили като отбор и колко сте нащрек в тези ключови моменти.“

Дотук толкова предпазливо. Като капитан на Ирландия Секстън естествено е по-склонен да се занимава с нещата тук и сега. Ирландия под ръководството на Анди Фарел в много отношения е антитеза на ерата на Шмид – предполага се, че не разчита толкова на структурата и на треньора, а повече на играчите.

Въпреки това Секстън не можеше да не признае един прост факт: причината, поради която Ирландия сега се разглежда като заплаха от Нова Зеландия, се дължи главно на Шмид. Именно той ги доближи до победата над тях през 2013 г.,когато бяха отказани от есето на Райън Кроти в края на мача на Aviva Stadium. Три години по-късно именно Шмид ги изведе до обетованата земя в Чикаго.

„Той ни даде някои страхотни познания [за Нова Зеландия]“, каза Секстън за Шмид. „Той е този, който ни накара да повярваме, че можем да ги победим. Мисля, че най-голямото нещо, което направи, беше, че ни показа стандартите, които се изискват ден след ден.

„Не се събирате, не се явявате в понеделник и изведнъж побеждавате All Blacks през уикенда. Това отнема няколко години.

„Първият път [през 2013 г.] почти ги победихме, но не бяха формирани тези навици за високи стандарти в тренировките ден за ден. За да настигнеш Нова Зеландия, трябва да направиш точно това. Трябва да го направиш в цялата си организация, а IRFU се справи блестящо през последното време и затова успяхме да го направим.

„Но Джо е допринесъл за развитието на ирландското ръгби. Най-голямото наследство, което някой може да има, е да си е отишъл преди 10 години, а вие все още да говорите за него. Така е с Джо в Лейнстър. Все още говорим за някои от нещата, които той внесе преди 10 години, и това е валидно и до днес“.

Секстън изглеждаше много спокоен преди 14-ия си тест срещу тези съперници, независимо дали за Ирландия, или за Британските и ирландските лъвове. Досега рекордът му гласи четири победи, едно равенство и осем загуби.

Нова Зеландия е удобен фаворит за победа утре, отчасти заради рекорда си на “ Eden Park“, където не са губили от 1994 г., и отчасти заради опасенията за липсата на дълбочина в предната петица на Ирландия – въпреки че Сиан Хийли е включен на резервната скамейка, след като се възстанови като по чудо от контузията на крака, която наложи оттеглянето му по време на поражението от новозеландските маори в сряда.

Те все още са основният играч по тези места. Eden Park е разпродаден – най-добрата възможна мярка за това как репутацията на Ирландия се е подобрила под ръководството на Шмид, а сега и на Анди Фарел.

„Да, и ние много се гордеем с това“, каза Секстън. „Момчетата, които са били част от това, са много горди, че го правят. Но не искаш да се откажеш от това. Искаш сега те да ни уважават още повече.

„Често казвахме, че единственият начин да ги накараш да те уважават напълно е да ги победиш. Етикетът на ощипаните губещи не е достатъчен, за да спечелиш уважението им. Трябва да ги победиш. Да го направим тук, ще бъде много, много специално, особено на “ Eden Park „.