Докато Бристол се готви да приеме отбора на Южна Африка XV, главният оперативен директор Том Тейтън казва, че ръгбито е на кръстопът – но бъдещето е светло

Том Тейтън навършва 34 години едва през януари. Често с широка усмивка главният оперативен директор на „Бристол Беърс“ изглежда дори по-млад от това.

В опасна финансова обстановка, още не изминала половината от сезона, в който вече изчезнаха два клуба от Премиършип, неговият ентусиазъм е добре дошъл тоник. Всъщност Тейнтън преобръща наопаки преобладаващото чувство на песимизъм.

„С ръгбито само драскаме по повърхността“, казва той. „В момента има много мрак и безпаричие. Но това го прави вълнуваща възможност, защото се намираме на кръстопът.

„Това е онзи момент от 1992 г., преди Премиър лийг, който имаше футболът. Може да се развие по един от двата начина, но ако имате хора, които са заредени с енергия, които се интересуват от иновациите и са готови да поемат някои рискове, можете да пожънете плодовете от това през следващите пет или десет години.“

Въпреки по-широките предизвикателства пред спорта и крехкостта, демонстрирана от това, през което преминаха Wasps и Worcester Warriors, всяко вълнение е разбираемо. В четвъртък вечер на “ Аштън Гейт“ отборът на Пат Лам се изправя срещу Южна Африка XV, като се очаква да има 26 387 зрители, които ще бъдат най-многобройната публика, виждана някога на спортно събитие.

Тези, които няма да успеят да дойдат там, ще могат да гледат мача срещу 4,99 паунда благодарение на Bears TV – вътрешен канал, който тази вечер стартира платена услуга за гледане – първата по рода си в Премиършип.

„Някой може да си помисли, че тези неща са приятни“, добавя Тейтън за последното развитие. „За мен те са критични за бизнеса. Това е, което ще ни помогне да бъдем устойчиви в бъдеще.“

Роден в Бристол, Тейнтън изпълнява редица роли в клуба през десетилетието от пристигането си през сезон 2010-2011 г. Предишното лято Крис Буй, който все още е председател, наложи 50-процентно намаление на заплатите, след като Exeter Chiefs победиха Бристол във финала на плейофите на Чемпиъншип. Преди пет години, в знак на прогреса, довел до срещата с Южна Африка, Беърс победиха Йоркшир Карнеги с 44:14 пред 2478 зрители на „Хедингли“.

Шефовете на Тейтън, Стив и Джон Лансдаун, му възложиха задачата да мисли „амбициозно“, както и да разработи стратегия за постигане на средна посещаемост на домакинските мачове от 20 000 души. Последното се постига, въпреки че като цяло тенденцията е към намаляване на посещаемостта, а първото изглежда естествено.

Тейтън пое поста на оперативен директор от чичо си Марк миналото лято. Той подчертава, че се чувства „привилегирован“ и „не си прави илюзии, че за Лансдаунови беше голямо удоволствие да ми се доверят“.

Една от предишните му длъжности, преди да стане оперативен директор, е била ръководител на медийния отдел. В това си качество той е бил начело на ребрандирането на Bears. Неговата смела креативност разчупваше модела, тъй като се стремеше да възприеме “ новаторски“ подход.

„Първата година, в която ребрандирахме, беше лятото на 2018 г.“, спомня си Тейтън. „Току-що бяхме получили промоция от Чемпиъншип след първия сезон на Пат и не бяхме доказали нищо. Но в деня на откриването на този сезон имахме Бат и искахме да предизвикаме вълнение с тях в социалните [медии].

„Хората бяха малко като: „Боже, не съм сигурен какво се случва тук“. Дори вътре в компанията имаше няколко повдигнати вежди. Искахме наистина да забием знамето си в пясъка, че сме новите хлапета в квартала и че ще правим нещата по различен начин и ще говорим за тях по различен начин, че ще има пламъци, фойерверки и бира.

„Сега никой не гледа на тези неща с крайчеца на окото. Това, което тогава беше спорно, е нормално и оттогава други клубове са възприели този тон. Това, което беше Бристол Беърс през 2018 г., сега се изпълнява от пет или шест клуба, така че предизвикателството пред нас е къде можем да тласнем нещата, за да останем лидери в тази област, така че какво правим с нашите играчи, с нашия женски отбор, ако сега играем в Южна Африка, с кой национален отбор можем да играем догодина и какво можем да направим по-нататък?“

Тематичните видеоклипове, с които Бристол обявява новите попълнения и удължаването на договорите, станаха известни. Тейтън изтъква заслугата на Джон Лансдаун за това, че му е дал възможност в това отношение, защото „ръгбито може да бъде малко като ехо камера“. Подражанието е най-искрената форма на ласкателство и други клубове са последвали примера, но това не дразни Тейтън. Сътрудничеството изглежда е негова страст.

По-рано тази година, когато „Бристол Беърс“ потвърдиха, че са взели Макс Малинс за следващия сезон, те публикуваха и няколко публикации, в които поздравяваха Бен Ърл, друг Сарацин, който прекара успешен период под наем при Лам. Ърл беше с изтичащ договор, така че размяната на закачки предизвика вълнение. Когато Сарацинс обявиха, че Ърл ще остане, те го направиха с видеоклип, в който той изхвърля снимка на Малинс в кофа за боклук. Тайтън го хареса.

„Основното, което можем да извлечем от това, е, че се опитваме да правим нещата по малко по-различен начин и с малко настроение“, казва той. „Ръгбито си е ръгби. Продуктът на терена е фантастичен в Премиършип, никой не се съмнява в това. Извън терена е мястото, където можем да се развиваме, да говорим за себе си с изпъчени гърди и малко гордост. Когато правиш това, то се проявява положително и другите хора говорят за него. Това ще даде тласък на всички, ако имаме тази съвместна гордост и се стремим да правим нещата по различен начин.“

Нито за миг Тейтън не пренебрегва или неглижира основите на фенската база на ръгби съюза, както на местно ниво в Бристол, така и в по-голям мащаб. И все пак той смята, че някои условности трябва да бъдат нарушени.

„Кой казва, че не можеш да освиркваш и да вдигаш шум по време на удари?“ Тейнтън вдига рамене, след като се сеща за пример. „Можем да седим върху традициите на ръгби ценностите и „това е, което прави ръгбито велико“ чак до гробището. Всъщност, за да оцелееш, трябва да въвеждаш иновации.“

Сега, очевидно, има лесна плячка за циниците. Стив Лансдаун, собственик на „Бристол Беърс“, както и на футболния клуб „Бристол Сити“ и баскетболния отбор „Бристол Флайърс“, е милиардер. Дори и да има дългосрочна цел да не се налага да разчита на парите на семейството, работодателите на Тейнтън със сигурност са сред отличниците на Премиършип.

На това се противопоставя репликата, че Бристол не е имунизиран срещу последиците от пандемията. Последните им отчети разкриват загуби от 3 млн. паунда, а само през този сезон те са с около 800 000 паунда по-малко. Смъртта на кралица Елизабет II стана причина дербито им срещу Бат да бъде преместено от петък вечер, а на Нова година трябваше да приемат Wasps в разпродаден мач.

Тейнтън признава, че „Беърс“ имат „гъвкавост, за да правят нещата по различен начин и да се опитват да развиват играта“, но все пак изтъква ангажираността и истинската грижа, които семейство Лансдаун непрекъснато демонстрира. И други стратегически решения имат смисъл. В Бристол отделни лица от групата на ръководството на играчите поемат отговорността за социалните медии, активирането на общността и други области, като осигуряват съгласуваност, целяща постигане на разбирателство с поддръжниците.
„Трябва да създавате точки за разговор и забавление

В момента добрата воля е подложена на изпитание, тъй като Бристол има две победи от седем мача в Премиършип, а през миналия сезон завърши на 10-о място. Тейнтън, както и Лам, е уверен, че предстои обрат, и посочва публиката като доказателство, че феновете са зад отбора. Във всеки случай разговорите с колеги като Джон Уодарек, маркетинг мениджър на франчайза на Питсбърг Стийлърс от НФЛ, са го научили, че в американските спортове се възприема „отношението, насочено към играча“, което може да бъде възпроизведено тук.

„Те са активите, които се популяризират и възхваляват“, казва Тейтън за играчи като Елис Генч, местния герой на Бристол. „И вие можете да се възползвате от това. Смятам, че в Обединеното кралство традиционно има отношение, насочено към играта, където става въпрос за резултати и представяне.“

„Когато живееш в балона на ръгбито, можеш наистина да се вкопчиш в победите и загубите и да се измъчваш от това как върви един сезон.“

Тейтън определя ръгби съюза като „спорт, който се нуждае от разтърсване“, но прогнозира, че през следващите две години Премиършип Ръгби ще донесе „осезаемо раздвижване в това как изглежда играта“. Следващият договор за излъчване е важен показател, а структурата на състезанието също е от съществено значение. В крайна сметка то трябва да е узряло за разказване на истории.

“ Програмата на мачовете и премахването на пречките са от решаващо значение“, казва Тейтън. „Това е почти споделено от всички, че никой не печели, ако се сблъскваме с международните графици.

„Бих казал, че незабавното решение е мисленето от мач на мач, от кръг на кръг за създаване на големи събития, така че графикът на Премиършип да се усеща като кръг в НФЛ, където хората искат да знаят за него, има енергия, има мачове.

„Това е шоубизнес. Създаваш теми за говорене и забавление. Ако има седмично дерби или бивш играч се завръща в стария си клуб, или има двама треньори, които може да са си казали нещо преди това, как да изградиш разказ около тези неща, за да завладееш въображението?“

„Това, което не искаме, е кръгове от ръгбито да ни подминават, защото преди да се усетите, ще сте пропуснали възможността да се възползвате от нещо. Ето защо е важно да си сътрудничим с други клубове. Искате те да споделят този разказ и да го изградят заедно с вас. Това не трябва да бъде нещо, което се отнася само за нас. Всички трябва да работим заедно за доброто на конкуренцията.“

Шоубизнес, творчество и сътрудничество. Тези три понятия не са били лесни за овладяване от ръгби съюза. Но Тейтън, излъчващ светлина по време на последното послание, със сигурност е убедителен.